Le Sahara occidental, l’administration Biden et les droits de l’homme

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Classé comme un territoire non autonome par les Nations Unies, le Sahara Occidental et sa population autochtone ont fait l’objet d’une répression violente de la part des autorités marocaines depuis que l’Espagne a mis fin à sa domination coloniale dans les années 1970, malgré les résolutions de l’Assemblée générale des Nations Unies adoptées avec un large soutien en 1979 et 1990 qui appelaient explicitement à l’autodétermination des Sahraouis et à la fin de l’annexion de facto du Maroc. Les Nations unies ont réaffirmé cette position à de nombreuses reprises, notamment l’année dernière. Depuis que le conflit a éclaté il y a près de cinq décennies, les affrontements armés, puis le contrôle par les forces marocaines après le cessez-le-feu, ont déplacé des dizaines de milliers de Sahraouis vers l’Algérie. Des générations de réfugiés y demeurent dans des camps délabrés, attendant une chance de retourner dans un pays où leurs droits ne sont pas réprimés.

Le Front Polisario, gouvernement autoproclamé du Sahara occidental en exil dans des camps de réfugiés algériens, porte la bannière du mouvement sahraoui pour l’indépendance depuis sa création dans les années 1970 et a pris le contrôle d’une petite partie du territoire cédé par le Maroc lors d’un cessez-le-feu négocié par les Nations unies en 1991. Ce cessez-le-feu, et les compromis qui l’ont immédiatement précédé, garantissaient également un référendum libre et équitable permettant aux Sahraouis de choisir l’indépendance ou l’intégration dans la juridiction marocaine. Le royaume du Maroc a explicitement accepté de faciliter ce référendum. Pourtant, les autorités marocaines n’ont jamais donné suite à cet accord, en raison d’un désaccord perpétuel sur la question de savoir qui aurait le droit de voter. En l’état actuel des choses, le Maroc contrôle effectivement les trois quarts du Sahara Occidental, le Polisario contrôlant le quart restant.

Historiquement, la politique américaine à l’égard du Sahara occidental avant l’administration Trump s’est peu écartée du consensus international et du plan de l’ONU pour un référendum, ne soutenant officiellement ni la revendication du Maroc ni celle du Front Polisario sur le territoire. Lorsque le gouvernement marocain a proposé un plan d’autonomie régionale pour le Sahara occidental, l’administration Obama a qualifié ce plan de « réaliste et crédible » et a affirmé qu’il pourrait permettre au peuple sahraoui de « gérer ses propres affaires dans la dignité. » Sinon, les États-Unis ont continué à encourager les négociations de l’ONU entre les autorités marocaines et les dirigeants sahraouis. Mais la décision de l’administration Trump a abandonné toute prétention de neutralité sur la question de la souveraineté.

Violations des droits de l’homme et manque de surveillance

Les Etats-Unis restent le seul pays à reconnaître formellement la pleine souveraineté marocaine sur le Sahara Occidental. Mais même avec le consensus international plus large et les résolutions associées de l’ONU, la surveillance internationale significative des droits de l’homme et la responsabilité dans le territoire sont terriblement insuffisantes.

La mission de maintien de la paix de l’ONU au Sahara Occidental, la MINURSO, manque inexplicablement d’un mécanisme de surveillance et de rapport sur les droits de l’homme pour garantir les droits des Sahraouis, une rareté extrême parmi les missions de l’ONU. Avec la MINURSO renouvelée par un vote du Conseil de sécurité de l’ONU chaque année en octobre, les États-Unis – et maintenant l’administration Biden – ont une influence significative en tant que « porte-plume » du mandat, responsable de la rédaction et de la proposition de la résolution. Dans une impunité alimentée par l’absence de contrôle de l’ONU, les autorités marocaines continuent d’agresser, de torturer, d’arrêter et de détenir arbitrairement, de faire disparaître de force et de réduire au silence les militants et défenseurs des droits humains sahraouis. Et si l’administration Biden n’inclut pas et ne fait pas pression pour un tel mécanisme des droits de l’homme dans son projet devant le Conseil de sécurité, ces mesures de répression ne peuvent que s’aggraver.

Les abus à l’encontre des Sahraouis ne sont pas nouveaux. Dans un cas, en juillet 2019, Amnesty International a vérifié l’utilisation par la police marocaine d’une force excessive visant des manifestants sahraouis, dans une vague de brutalité au cours de laquelle les forces de sécurité à bord d’un véhicule de police tactique ont également piétiné et tué un manifestant. Le journaliste sahraoui Ibrahim Amrikli a été arbitrairement arrêté, détenu et battu pendant deux jours en mai 2020 jusqu’à ce qu’il signe des  » aveux  » sur de fausses accusations. Les autorités ciblaient depuis longtemps Amrikli, l’ayant précédemment détenu au moins trois fois entre 2017 et 2019 pour des durées allant de quatre jours à deux mois sur la base d’accusations falsifiées de « commettre des actes violents. » Dans une affaire similaire, en juillet 2020, la police de Laayoune a détenu arbitrairement un autre journaliste, Essabi Yahdih, l’interrogeant pendant 10 heures sur la ligne éditoriale de la publication qu’il a fondée, le menaçant de poursuites sans fondement ; il n’a pas été inculpé.

Ces derniers mois, plusieurs militants sahraouis ont tiré la sonnette d’alarme sur le fait que les autorités arrêtent et surveillent de plus en plus les militants et leurs familles dans le cadre d’une nouvelle répression enhardie par la décision de Trump. Au total, Amnesty International a recensé dans un rapport datant de juillet 2021 le ciblage par les forces de sécurité marocaines d’au moins 22 militants, journalistes, défenseurs des droits humains et même mineurs sahraouis exerçant pacifiquement leurs droits à la liberté d’expression et de réunion depuis le seul mois de novembre 2020. Parmi eux, Amnesty a relevé au moins sept cas de torture et de traitements cruels ; trois perquisitions à domicile ; et 11 cas de détention arbitraire, d’assignation à résidence, d’agression, de harcèlement et/ou d’allégations crédibles de viol par les forces de sécurité.

Les forces de sécurité marocaines ont imposé une campagne d’abus ciblés à l’encontre de l’éminente militante sahraouie Sultana Khaya et de sa famille, maintenues en résidence surveillée arbitrairement et violemment depuis novembre 2020 sans motif. Le 10 mai, la police a fait une descente au domicile de Khaya et a arrêté trois militants qui s’étaient faufilés pour soutenir Khaya : Babouzid Labhi, Salek Baber et Khaled Boufraya. Les autorités les ont torturés pendant des heures avant de les abandonner dans le désert. Deux jours plus tard, des dizaines de policiers masqués ont pénétré au domicile de Khaya, la veille de la fête musulmane de l’Aïd el-Fitr, et l’ont attachée, battue et tentée de la violer, tout en attaquant et en violant sa sœur. Aucune enquête sérieuse n’a été menée et aucune responsabilité n’a été établie pour ces horribles sévices.

Le sort des Khaya est emblématique de la myriade d’abus commis par le gouvernement contre les Sahraouis. En février dernier, des vidéos circulant sur les médias sociaux montraient des policiers marocains masqués entrant de force au domicile d’un autre militant sahraoui, Ghali Bouhla, où ils l’ont torturé devant sa mère et sa sœur. Les autorités l’ont ensuite enlevé et emprisonné pour des actes légaux de protestation pacifique et de distribution de drapeaux sahraouis. Il est toujours en prison, condamné jusqu’à la fin de l’année 2022 pour de fausses accusations de trafic de drogue, sans qu’aucune enquête n’ait été menée sur les tortures dont il a été victime.

Les forces de sécurité ont également fait irruption dans la maison de la militante Mina Bali et l’ont attaquée et battue, ainsi que sa sœur Embarka Alina, en mai 2021, après qu’elles aient brandi des drapeaux du Sahara occidental sur leur toit. Et lorsque Lahcen Dali, un défenseur des droits de l’homme, est venu voir la famille, il a également été battu, puis enlevé et déposé au fin fond du désert. Mustapha Razouk, un garçon de 15 ans, a été violemment agressé et arrêté par la police, avec 14 autres mineurs, après avoir manifesté pacifiquement en solidarité avec Sultana Khaya. Mustapha a été détenu et brutalement torturé pendant trois jours. Les autorités ont versé du plastique fondu bouillant sur son corps, l’ont frappé avec des bâtons en fer et l’ont suspendu au plafond par une corde autour de ses mains.

Au moins 19 militants sahraouis sont actuellement détenus à la suite de condamnations prononcées lors de procès collectifs inéquitables au cours de la dernière décennie, qui ont abouti à des peines allant de 20 ans à la prison à vie. Ces procès fictifs n’ont pas enquêté sur les allégations de torture et d’aveux forcés. Plusieurs détenus ont mené des grèves de la faim pour protester contre les mauvaises conditions de détention et les mauvais traitements. L’un d’eux, Brahim Ismaili-qui purge une peine de prison à perpétuité-a été transféré dans un service psychiatrique sans justification en novembre 2017, juste après avoir entamé une deuxième grève de la faim. Les autorités ont en outre torturé, refusé des soins médicaux essentiels et appliqué d’autres traitements inhumains aux détenus sahraouis Abdeljalil Laaroussi, Mohamed Haddi, Sidi Abbahah et Bachir Khadda. Ces trois derniers sont détenus en isolement cellulaire 23 heures par jour depuis quatre ans. À la mi-juin, la famille de Mohamed Haddi était sans nouvelles de lui depuis le 9 avril, date à laquelle les autorités lui ont demandé d’appeler sa famille pour lui faire part de leurs menaces de le placer dans une cellule ressemblant à un cachot si sa famille ne cessait pas de réclamer publiquement sa libération.

La tendance est claire : les autorités marocaines ont déployé des efforts brutaux et extrêmes pour écraser la dissidence et la liberté d’expression des militants et des critiques sahraouis, quelle que soit leur implication dans le mouvement d’indépendance.

Cette aggravation de la répression a été condamnée par le rapporteur spécial des Nations Unies, Mary Lawlor, en juillet ; pendant ce temps, l’administration Biden a gardé le silence et maintenu ses relations militaires et diplomatiques avec le gouvernement marocain comme si aucune répression n’avait lieu. Alors que les autorités continuent d’emprisonner arbitrairement et de torturer les dissidents sahraouis, l’administration Biden a accepté d’accroître la coopération militaire avec les forces de sécurité marocaines lors d’une visite du chef d’état-major de l’armée James McConville en août, et a attribué à Raytheon un contrat de 212 millions de dollars pour armer l’armée marocaine quelques semaines seulement avant la visite de McConville.

Depuis son investiture en janvier, le président Biden a contredit son engagement déclaré en faveur des droits de l’homme en politique étrangère en ne faisant pas pression pour que les autorités marocaines rendent des comptes sur les violations flagrantes et systématiques des droits de l’homme. En fait, il n’y a eu aucun signe d’un examen plus approfondi des violations commises par les autorités marocaines au Sahara occidental que la faible barre fixée par l’administration Trump.

Une action significative est nécessaire de la part de l’administration Biden

L’effet de pouvoir du silence de Biden et Blinken sur les abus au Sahara Occidental est clair. Ce silence, avec le maintien du nouveau statu quo établi par Trump, sert d’approbation tacite qui accorde une couverture politique aux autorités marocaines pour continuer à réprimer les Sahraouis pro-indépendance en toute impunité.

En tant qu’alliés et soutiens de l’État sécuritaire marocain, les États-Unis doivent défendre les droits humains des Sahraouis, et non permettre au gouvernement de les violer. Cela signifie épuiser tous les moyens pour assurer l’inclusion de mécanismes de surveillance des droits de l’homme au Sahara Occidental lorsque le Conseil de Sécurité de l’ONU votera en octobre pour renouveler la MINURSO, et faire pression sur les autorités marocaines pour qu’elles mettent fin – et permettent des enquêtes indépendantes – aux abus systématiques contre les militants sahraouis. Biden doit également tenir les autorités marocaines responsables de la répression croissante et des violations des droits de l’homme contre les Sahraouis, accroître les efforts pour obtenir la nomination d’un nouvel envoyé spécial de l’ONU, et mettre fin au déni du droit des Sahraouis à la liberté d’expression – y compris l’expression en faveur de l’indépendance.

La répression du gouvernement marocain doit également entraîner une réévaluation de la relation de sécurité des États-Unis avec le Maroc, afin de tenir les autorités responsables et de s’assurer que Washington ne permet pas les abus contre les Sahraouis. En fait, ceci est explicitement requis par la loi américaine. Les lois Leahy et la loi sur l’assistance étrangère interdisent toutes deux au gouvernement américain de fournir une assistance de sécurité aux forces de sécurité étrangères qui commettent des violations flagrantes des droits de l’homme et du droit international. Selon l’Institut international de recherche sur la paix de Stockholm, les États-Unis fournissent 90 % de toutes les armes du Maroc, et d’autres ventes sont encore en attente ou en cours de négociation. L’administration Biden a l’obligation morale et légale d’examiner et de signaler, conformément à ces lois, si l’aide américaine a été utilisée pour commettre de tels abus, et de suspendre les transferts d’armes s’il existe un risque substantiel qu’elles soient utilisées pour commettre de nouvelles violations.

Huit mois après le début de sa présidence, Biden a encore le temps de placer les États-Unis de manière inébranlable du côté des droits humains des Sahraouis, y compris leur droit à l’expression et à la défense de leur indépendance. Les violations systématiques et flagrantes des droits de l’homme ne peuvent pas être traitées par cette administration par le silence – ni au Sahara Occidental, ni ailleurs.

Lawfare, 21/09/2021