Liban: La crise menace l’un de ses rares rassembleurs, l’armée

BEYROUTH (AP) – Depuis la guerre civile, à travers les guerres avec Israël, les bombardements militants et les troubles intérieurs, les Libanais ont considéré leur armée comme un point d’ancrage pour la stabilité, l’une des seules institutions au-dessus des divisions du pays.

Mais l’armée est désormais menacée par l’effondrement financier dévastateur du Liban, qui, selon la Banque mondiale, est susceptible de figurer parmi les pires que le monde ait connus au cours des 150 dernières années.

L’effondrement économique exerce une pression sans précédent sur les capacités opérationnelles de l’armée soutenue par les États-Unis, anéantissant les salaires des soldats et détruisant le moral. La détérioration met en danger l’une des rares forces à unifier le Liban à un moment où les tensions sectaires et la criminalité sont en hausse dans un contexte de pauvreté croissante de la population.

« Un tel déclin pourrait être le signe avant-coureur d’une instabilité jamais vue depuis la dernière fois que les élites politiques libanaises ont vidé ou mis à la dérive les forces armées libanaises, à savoir au cours des cinq années qui ont précédé la guerre civile de 1975-1990 », a déclaré Aram Nerguizian, conseiller principal du programme sur les affaires civilo-militaires dans les États arabes au Carnegie Middle East Center.

L’ armée elle-même a tiré la sonnette d’alarme , ce qui est inhabituel pour une force qui est peut-être unique au Moyen-Orient en ce qu’elle reste largement en dehors de la politique.

Le chef de l’armée, le général Joseph Aoun, a averti dans un discours aux officiers en mars que les soldats « souffraient et avaient faim comme le reste du peuple ».

Il a également critiqué ouvertement la direction politique, qui a été paralysée par des luttes intestines et n’a presque rien fait pour faire face à la crise. « Qu’est-ce que tu attends? Qu’est-ce que vous envisagez de faire? Nous avons mis en garde plus d’une fois contre les dangers de la situation », a-t-il déclaré – un commentaire surprenant puisque les officiers de l’armée ne sont pas autorisés à faire des déclarations politiques.

Un haut responsable de l’armée a confirmé à l’Associated Press que la situation économique avait considérablement affecté le moral. « Il ne fait aucun doute qu’il existe un grand ressentiment dans les rangs de l’armée », a déclaré le responsable.

Le responsable a noté que « de nombreuses tâches sont exigées de l’armée », notamment le maintien de la stabilité interne. « Les dirigeants sont inquiets de l’évolution de la situation sécuritaire sur le terrain et de la capacité de traiter ce problème », a déclaré l’officier, s’exprimant sous couvert d’anonymat conformément à la réglementation. Soutenir l’armée est crucial pour éviter que le Liban ne sombre dans le chaos, a-t-il ajouté.

La France convoque jeudi une conférence virtuelle de collecte de fonds pour demander une aide d’urgence, après que le chef de l’armée Aoun s’est rendu à Paris le mois dernier pour demander de l’aide. La France a averti que l’armée libanaise « pourrait ne plus être en mesure de mettre pleinement en œuvre ses missions essentielles à la stabilité du pays ». Les États-Unis, le plus grand bailleur de fonds de l’armée, se sont engagés à augmenter leur aide en 2021.

L’armée contrebalance en partie le Hezbollah, la faction chiite soutenue par l’Iran qui revendique une force armée puissante ainsi qu’une domination politique. Nerguizian a averti que la dégradation de l’armée permettrait au Hezbollah de se profiler encore plus – un résultat que peu de personnes en dehors du Liban, en particulier à Washington, souhaitent voir se concrétiser.

Cela pourrait également ouvrir la porte à des pays comme la Russie, la Chine, l’Iran ou la Syrie pour coopter la force et trouver des moyens de l’influencer.

Le général Frank McKenzie, commandant du commandement central américain, a déclaré plus tôt ce mois-ci que les États-Unis s’étaient engagés à soutenir l’armée libanaise.

« Ils sont l’un des éléments du gouvernement libanais qui fonctionne très bien, et nous pensons qu’ils devraient continuer à être la seule expression de la puissance militaire de l’État au Liban », a-t-il déclaré.

Après des décennies de corruption et de mauvaise gestion par l’élite politique, l’économie libanaise a commencé à se désintégrer en octobre 2019. Le secteur bancaire autrefois florissant s’est effondré et la monnaie a perdu environ 90 % de sa valeur par rapport au dollar sur le marché noir. Plus de la moitié de la nation est plongée dans la pauvreté .

Les 80 000 militaires sont également touchés. Avant la crise, un soldat enrôlé gagnait l’équivalent d’environ 800 $ par mois, mais ce montant est maintenant tombé à moins de 100 $ par mois. Les salaires des officiers sont plus élevés mais ont également baissé en valeur, maintenant environ 400 $ par mois.

L’armée a resserré ses dépenses. Il y a un an, il a annoncé qu’il cesserait d’offrir de la viande dans les repas donnés aux soldats en service. Il offre toujours un traitement médical gratuit, mais les membres de la force affirment que la qualité et l’efficacité se sont fortement détériorées.

« Le moral est sous terre », a déclaré un soldat de 24 ans qui a quitté la force en mars après cinq ans de service.

Il a déclaré qu’au moment de son départ, le salaire de 1,2 million de livres libanaises qu’il avait reçu était à peine suffisant pour la nourriture, les cigarettes et le transport. Il a parlé sous couvert d’anonymat, craignant des représailles.

Mohammad Olayan, qui a pris sa retraite il y a deux ans après plus de 27 ans dans l’armée, a déclaré à l’Associated Press que son indemnité de fin de service avait été anéantie par l’accident. Au lieu d’une retraite décente, il doit maintenant accepter des petits boulots pour subvenir aux besoins de ses jumelles de 12 ans.

« Quelle est la motivation pour les jeunes soldats ? » Il a demandé. « J’ai tellement sacrifié pour mon pays et regardez comment j’ai fini à cause de cette mafia », a-t-il déclaré, faisant référence aux politiciens.

Nerguizian a déclaré que si dans l’ensemble les cas de désertion restent relativement faibles, la force a connu une augmentation des cas de manquement au devoir, des taux d’AWOL élevés et plus de travail au noir par le personnel pour augmenter les salaires.

Les trois dernières années ont également vu certains des taux d’attrition les plus élevés, le personnel choisissant de quitter l’armée, a-t-il déclaré. « Plus inquiétant encore, la force perd des officiers et des sous-officiers de qualité – la matière grise et les capacités que la force a passé plus d’une décennie et demie à développer », a ajouté Nerguizian.

Après le déclenchement de la guerre civile de 15 ans au Liban en 1975, l’armée s’est divisée selon des lignes sectaires. Il s’est réuni au début des années 1990 sous le commandement du général Emile Lahoud, qui en est devenu plus tard le président.

Depuis lors, elle est devenue l’une des armées les plus professionnelles du Moyen-Orient. Les États-Unis lui ont donné plus de 2 milliards de dollars depuis 2007, dans l’espoir de construire un rempart contre le pouvoir du Hezbollah – bien que l’aide soit bien inférieure aux quelque 3 milliards de dollars par an qu’ils donnent à l’armée israélienne.

L’armée est également l’une des rares institutions de l’État qui jouit du respect de la population libanaise, contrairement à ses politiciens, tellement embourbés dans des querelles internes qu’ils n’ont pas pu former de gouvernement depuis octobre.

Lors des manifestations antigouvernementales qui ont balayé le pays fin 2019, des vidéos de soldats submergés par l’émotion face aux manifestants ont été largement partagées sur les réseaux sociaux.

Elias Farhat, un général de l’armée libanaise à la retraite qui est actuellement chercheur en affaires militaires, a déclaré qu’il ne croyait pas que le scénario de l’effondrement soit désormais possible.

« Ce n’est pas la crise d’une armée mais la crise d’un pays. Dans le passé, il y avait des problèmes de sécurité majeurs qui ont affecté l’armée et ont conduit à sa désintégration », a-t-il déclaré, faisant référence à la guerre civile.

Associated Press, 16 juin 2021

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