En temps d’été, l’Europe connaît une chute spectaculaire des cas de virus

ROME (AP) – Lorsque l’Italie a remporté le concours de l’Eurovision de la chanson avec une performance glam-rock exagérée, cette victoire a été plus qu’un simple coup de pouce psychologique pour l’un des pays les plus durement touchés par le COVID-19 : Organisée devant un public de 3 500 personnes, la fête annuelle du kitsch a confirmé que l’Europe retrouvait un semblant de normalité qui était impensable il y a quelques semaines encore.

Les infections, les hospitalisations et les décès dus au coronavirus sont en chute libre sur tout le continent, après que l’Europe a été la première région du monde à enregistrer de nouveaux cas à l’automne et à l’hiver derniers, lors de vagues qui ont coûté la vie à des centaines de milliers de personnes, forcé un plus grand nombre de fermetures temporaires et submergé les unités de soins intensifs.

Aujourd’hui, les taux de vaccination s’accélèrent dans toute l’Europe, et avec eux, la promesse de vacances d’été à Ibiza, en Crète ou en Corse. On espère la renaissance d’une industrie touristique qui, en Espagne et en Italie, représente à elle seule 13 % du produit intérieur brut, mais qui a été anéantie par la pandémie.

« Nous ne parlons pas de 2020. Nous parlons d’aujourd’hui à partir d’aujourd’hui », a déclaré Guglielmo Miani, président du quartier des boutiques de luxe de Milan, Montenapoleone, où les touristes européens et américains ont commencé à revenir au compte-gouttes, séduits en partie par des rencontres en personne avec des équipes de designers et des petits-déjeuners gratuits dans des cafés emblématiques. L’espoir est que les touristes asiatiques suivent l’année prochaine.

Cette semaine, l’Europe a enregistré la plus forte baisse des nouvelles infections et des décès dus au COVID-19 par rapport à toute autre région, tout en signalant qu’environ 44 % des adultes avaient reçu au moins une dose de vaccin, selon l’Organisation mondiale de la santé et le Centre européen de prévention et de contrôle des maladies.

La moyenne mobile sur sept jours des nouveaux cas pour 100 000 personnes en Europe a été supérieure à celle de toutes les autres régions de la mi-octobre au début du mois de décembre, avant de céder la première place aux Amériques au cours de la nouvelle année, puis de la reprendre de début février à avril, selon une analyse par l’Associated Press des données de l’Université Johns Hopkins.

Aujourd’hui, aucun pays européen ne figure parmi les dix premiers pays pour le nombre de nouveaux cas pour 100 000 habitants. Et seules la Géorgie, la Lituanie et la Suède figurent parmi les 20 premiers.

Mais le virus connaît un pic en Asie du Sud-Est et dans une grande partie de l’Amérique latine, et a frappé particulièrement fort cette semaine aux Maldives et aux Seychelles. Le Dr Michael Ryan, chef des urgences à l’OMS, a prévenu que la situation mondiale étant toujours « fragile et volatile », l’Europe est loin d’être sortie d’affaire.

« L’assouplissement prématuré des mesures a contribué à la flambée que nous avons observée tout au long de 2020 et au cours du premier trimestre de 2021 », a-t-il prévenu. « Nous devons maintenir le cap tout en nous efforçant d’augmenter la couverture vaccinale. »

La plus grande préoccupation pour l’Europe est la variante hautement contagieuse détectée pour la première fois en Inde, qui a mis ce pays à genoux et a trouvé un pied croissant en Grande-Bretagne. Le gouvernement britannique a prévenu jeudi que la variante indienne représente 50 à 75 % de toutes les nouvelles infections et pourrait retarder son projet de lever les dernières restrictions sociales le 21 juin.

« Si nous avons appris quelque chose sur ce virus, c’est qu’une fois qu’il commence à se propager au-delà de quelques cas, il devient très difficile à contenir », a déclaré Lawrence Young, virologue à l’Université de Warwick. « Seuls des confinements locaux extrêmement stricts peu après la détection de quelques cas empêcheront le virus de se propager. »

La multiplication des cas britanniques liés à la variante a incité l’Allemagne et la France à demander cette semaine aux passagers britanniques de se mettre en quarantaine.

Les vaccins semblent encore très efficaces contre la variante détectée en Inde, mais il est important que les personnes reçoivent les deux doses pour garantir une immunité complète, a déclaré Ravindra Gupta, professeur de microbiologie clinique à l’Université de Cambridge.

« Dans les populations où l’immunité est partielle, que ce soit en raison d’une infection antérieure ou d’un faible taux d’anticorps (suite à une seule injection), le virus aura l’avantage d’une évasion immunitaire et d’une plus grande transmission », a-t-il déclaré.

Mais cela n’a pas empêché les pays de tenter de faire revenir les touristes, même britanniques.

Au moins 12 000 Britanniques ont commencé à se rendre vendredi à Porto, au Portugal, pour assister à la finale de la Ligue des champions entre Manchester City et Chelsea. Les visiteurs doivent présenter un test COVID-19 négatif pour entrer dans le stade pour le match de samedi, mais aucune quarantaine n’est requise à chaque extrémité du voyage.

« Heureusement, j’ai eu deux vaccins », a déclaré Casper Glyn, un avocat londonien de 51 ans venu à Porto pour encourager Chelsea avec ses deux jeunes fils. « Ils sont jeunes et en bonne santé, donc je me sens bien ».

Lundi, l’Espagne a levé les conditions d’entrée – y compris la nécessité d’un test de dépistage du virus négatif – pour les visiteurs de 10 pays, dont le Royaume-Uni. Les voyageurs britanniques sont très recherchés dans les stations balnéaires espagnoles car ils ont tendance à dépenser le plus.

L’Espagne a levé ces mesures après que son taux de contagion sur deux semaines soit passé sous la barre des 130 nouvelles infections pour 100 000 personnes, contre un record de 900 à la fin du mois de janvier.

Fernando Simón, chef du centre de coordination des urgences sanitaires d’Espagne, a déclaré qu’il préférerait que les autorités « crient que l’Espagne est ouverte au tourisme dans 20 jours, et non maintenant, alors que nous devons encore être prudents ».

« Je pense que nous devrions baisser un peu le ton de l’euphorie », a-t-il dit.

La Grèce a également fait part de sa prudence, même après avoir récemment autorisé les voyages intérieurs et rouvert la plupart des activités économiques. Environ un tiers de la population grecque a reçu au moins une dose de vaccin, mais les nouvelles infections et les décès restent élevés.

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« Oui, les hospitalisations sont en baisse, oui, les décès et les intubations sont en baisse, (mais) il y a encore des personnes qui entrent à l’hôpital qui auraient pu être vaccinées et ne l’ont pas été », a déclaré le Premier ministre Kyriakos Mitsotakis, encourageant les Grecs à se faire vacciner.

« Et certains, malheureusement, perdent la vie. C’est une tragédie », a-t-il ajouté.

Mais ailleurs, l’euphorie est réelle. Un sentiment de soulagement et d’espoir est palpable à l’approche de l’été en Pologne, où le nombre de nouvelles infections quotidiennes a chuté de plus de 35 000 fin mars et début avril à quelques centaines. Plus de 19 millions de doses de vaccin ont été administrées dans ce pays de 38 millions d’habitants.

Cette semaine, la Macédoine du Nord a fermé tous ses centres de traitement COVID-19 et ses hôpitaux de campagne, sauf un, à la suite d’une baisse spectaculaire de 90 % des cas confirmés. L’Italie et Chypre devraient permettre la réouverture des restaurants à l’intérieur mardi, et les discothèques, qui rapportent beaucoup aux stations balnéaires du sud de l’Europe en été, sont prévues peu après.

La fête était déjà en cours dans la ville néerlandaise de Rotterdam le week-end dernier lorsque Maneskin – un groupe de rock italien qui a fait ses débuts en chantant dans la rue commerçante centrale de Rome – a remporté le concours Eurovision de la chanson.

« Tout cet événement a été un soulagement », a déclaré le chanteur Damiano David. « Cette Eurovision signifie beaucoup, je pense, pour toute l’Europe. Ce sera un phare. »

Jordans a fait un reportage à Berlin et Barry à Milan. Les journalistes de l’Associated Press Aritz Parra à Madrid, Helena Alves à Porto, Portugal, Nicky Forster à New York et des reporters de toute l’Europe y ont contribué.

Associated Press, 29 mai 2021

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