La véritable histoire des chèvres grimpantes au Maroc

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Est-ce l’instinct ou le spectacle ? La sécheresse, le désespoir et le tourisme se combinent pour créer un tableau surprenant.

ESSAOUIRA, MAROC.- C’est un vendredi matin difficile pour Jaouad Benaddi. Il essaie de faire grimper ses chèvres sur un arganier et de s’installer dans ses branches noueuses et épineuses. Aucun des 12 ne coopère.

Désireux d’aider, Khalid, le fils de Benaddi, âgé de 13 ans, attrape un sac de céréales et se hisse dans l’arbre. Une chèvre bêle et commence à suivre. Khalid grimpe plus haut sur les branches largement espacées tenant un sac de céréales pour l’inciter à le rejoindre. Il s’arrête assez longtemps pour que la chèvre la rattrape et mange un instant, puis attrape son cou pour la tirer vers lui. Elle résiste et saute de l’arbre.

Le garçon et la chèvre répètent le processus trois fois, jusqu’à ce que Khalid la positionne sur une petite plate-forme en bois, où elle réajuste son pied et arrête de bouger. Il faut de la persévérance pour que le reste des chèvres se conforme. Certains doivent être manœuvrés comme une cargaison sur leurs plates-formes. Finalement, une douzaine de chèvres se tiennent étrangement immobiles, exposées comme des ornements vivants dans la canopée de l’arganier.

Les chèvres grimpantes du Maroc ont fait la une des journaux ces dernières années. Souvent décrites comme un phénomène naturel propre à la nation nord-africaine, leur escalade est dans une certaine mesure instinctive : les chèvres sont attirées par les fruits des arganiers et, agiles comme elles sont, grimperont pour atteindre les friandises pulpeuses.

Mauro Belloni, un étudiant en visite d’Italie qui s’était arrêté à l’arbre de Benaddi, a l’air à la fois stupéfait et déconcerté alors qu’il assiste à la scène. « C’est assez incroyable, dit-il. « J’ai pensé que les chèvres étaient fausses quand j’ai vu des photos d’elles. Mais elles sont réelles, elles posent en fait. »

Le Maroc connaît sa pire sécheresse depuis des décennies, ce qui rend de plus en plus difficile pour les agriculteurs de faire pousser des cultures dans cette région occidentale de Marrakech-Safi. À partir du début des années 2000, certains ont commencé à arborer leurs chèvres pour gagner des pourboires aux touristes. La source de revenus a diminué après la pandémie de coronavirus au début de 2020. Mais après la fin du verrouillage du pays au début de cette année, l’activité d’affichage des chèvres a repris – et avec elle, les critiques des défenseurs du bien-être des animaux tels que Liz Cabrera Holtz, responsable de la campagne sur la faune au World Animal Protection, une organisation mondiale à but non lucratif basée au Royaume-Uni.

« Ces animaux sont manipulés et exploités », dit-elle. « Ils ne se déplacent pas librement. Ils n’ont pas accès à la nourriture, à l’eau ou même à l’ombre. Être obligé de rester dans les arbres pendant des heures n’est pas un comportement normal. »

« Chèvres volantes »

Les chèvres perchées dans les arbres du Maroc sont « formées pour le faire comme un spectacle », explique Mohamed Elaamrani, guide touristique basé à Marrakech. « Ils peuvent grimper aux arbres et même aux montagnes, et ils sont vraiment doués pour ça. Certains de mes invités les appellent des chèvres volantes. Ils veulent les voir parce qu’il n’y a rien de tel ailleurs dans le monde.

Neuf troupeaux distincts, dont celui de Benaddi, peuvent être vus ornant des arbres le long de la route d’environ cent milles reliant l’ancienne Marrakech à Essaouira, une ville lumineuse et venteuse sur la côte atlantique qui est populaire auprès des touristes. Les chèvres se tiennent généralement debout de la fin de matinée au milieu de l’après-midi, lorsque le trafic est le plus dense entre les deux villes. Des chèvres dans les arbres peuvent également être vues plus au sud, près d’Agadir dans la région de Souss-Massa.

« Ils sont comme des champignons, ils sont partout », dit Elaamrani.

L’arganier de Benaddi est en deuxième ligne hors de Marrakech. Il espère que lorsque les chauffeurs s’arrêteront, ils laisseront un généreux pourboire. « Certaines personnes paient 10 dirhams [environ un dollar] », dit-il. Certains donnent même 10 dollars. « Ce n’est pas comme vendre des pommes de terre – il n’y a pas de prix fixe. » Benaddi dit que l’argent est crucial pour s’occuper de sa femme, de ses cinq enfants et des animaux – deux moutons et un âne ainsi que les chèvres.

Il dit qu’il a commencé à mettre des chèvres dans l’arbre en 2019 après l’échec de sa récolte de blé. À l’époque, les bons jours, au moins 10 véhicules s’arrêtaient et il rapportait environ 20 $ à la maison. Puis, pendant le confinement pandémique, toutes ses 13 chèvres sauf une sont mortes de faim. Depuis février, lorsque le Maroc a rouvert, Benaddi a acquis un nouveau troupeau – la douzaine d’animaux que lui et Khalid cajolaient dans l’arbre ce vendredi matin. Mais il dit qu’il a de la chance maintenant si trois voitures s’arrêtent pour rester bouche bée.

Il faudra jusqu’à six mois pour dresser les chèvres, dit Benaddi. « Ils sont très intelligents, ils sont comme les gens. La seule chose qu’ils ne peuvent pas faire, c’est parler », ajoute-t-il avec un sourire. «Mais certains d’entre eux sont très têtus. Ils aiment se promener. La formation consiste à attirer les chèvres dans l’arbre avec des fruits et des grains d’arganier et à les pousser en place avec un bâton. Les chevreaux sont souvent attachés au tronc des arbres pour permettre aux touristes de les ramasser facilement et de prendre des photos avec eux.

Mustapha Elaboubi, un autre berger sur la route de Marrakech à Essaouira, dit qu’il ne prend pas la peine de dresser ses chèvres. Lui et ses assistants transportent simplement les animaux eux-mêmes dans l’arbre. « Ils essaient de sauter au début, alors nous continuons à les ramasser et à les remettre en place », explique Elaboubi. « Finalement, ils apprennent qu’il ne sert à rien d’essayer. »

Les chèvres se blessent-elles parfois ?

Elaamrani dit que les clients qui demandent à visiter les chèvres grimpantes aux arbres trouvent souvent que l’expérience ne répond pas à leurs attentes. « Certaines personnes sont mal à l’aise. Ils s’inquiètent et demandent comment les chèvres entrent et sortent des arbres. Ils veulent savoir s’ils se blessent un jour.

Adnan El Aji, vétérinaire à Essaouira, affirme que les chèvres sont résilientes et peuvent faire face à des facteurs de stress tels que la chaleur et le manque d’eau. Mais les faire rester debout dans les arbres pendant des heures pendant les étés marocains, lorsque les températures peuvent atteindre des centaines, peut entraîner un stress thermique et une déshydratation. Et les animaux peuvent tomber des arbres et se blesser. Il se souvient de la fois où un touriste a amené une chèvre qui était tombée et avait besoin de soins pour une jambe cassée. « Le touriste a payé pour ça », dit-il.

De retour à l’arganier de Benaddi, quand il est temps pour ses chèvres de rentrer à la maison, 11 descendent facilement. Khalid monte pour amadouer le traînard, une femelle, tandis que son frère aîné, Abdelmajid, lui lance de petites pierres, puis utilise un bâton pour agiter la branche sur laquelle elle se tient. La chèvre vacille et s’écrase au sol, une chute d’environ 12 pieds. Après quelques tentatives, elle a du mal à se relever et, alors que les autres marchent vers leur enclos, elle traîne derrière, en boitant.

Bien que le Maroc soit membre de l’Organisation mondiale de la santé animale, l’organisme chargé d’évaluer la santé et le bien-être des animaux dans le monde, le pays ne dispose pas de lois strictes sur la protection des animaux, déclare Cabrera Holtz.

En 2021, lorsque l’organisation à but non lucratif World Animal Protection a classé 50 pays sur la base de leurs lois et engagements politiques relatifs aux animaux, le Maroc était l’un des sept pays à avoir reçu une note d’échec.

L’organisation évalue le bien-être animal selon cinq domaines : la nutrition (accès à la nourriture et à l’eau), l’environnement (confort), la santé (absence de douleur et de blessures), le comportement (liberté d’exprimer des habitudes naturelles) et l’état mental (bien-être psychologique ). Des chèvres obligées de grimper aux arbres pour le plaisir des touristes ont été maltraitées dans les cinq, raconte Cabrera Holtz.

« Bien que l’activité puisse sembler bénigne, c’est de la cruauté envers les animaux », dit-elle. Les touristes, ajoute-t-elle, « obtiennent essentiellement des photos d’accessoires vivants. Ce qui se passe ici n’est pas naturel. C’est forcé, et chaque fois que vous introduisez un élément de coercition, il n’est pas pertinent de savoir si leurs corps peuvent réussir à se tenir debout sur des arbres.

Asma Kamili, chef de la division marocaine de la santé animale pour l’Organisation mondiale de la santé animale, dit qu’elle n’est pas au courant que les chèvres de la région d’Essaouira sont plantées dans les arbres pour gagner de l’argent du tourisme. Elle dit que grimper aux arbres est « un comportement naturel » des animaux et est bon pour les arganiers car si les chèvres mangent les fruits et dispersent les graines dans leurs excréments, cela augmente le nombre d’arbres.

Jose Fedriani, écologiste au Centre de recherche sur la désertification, un institut espagnol qui se consacre à l’étude de la dégradation de l’environnement dans les terres arides, convient que la dispersion des graines est une bonne chose. Mais il dit que les chèvres ne se contentent pas de manger des fruits ; ils dévorent les feuilles et les semis. Il faut de sept à 15 ans pour que les arganiers atteignent la maturité et produisent des fruits, donc placer plusieurs chèvres dans une zone où elles peuvent détruire les semis, surtout pendant les sécheresses, empêche en fait le rajeunissement des arbres.

Utiliser des chèvres comme régal pour les yeux aériens est bon « pour attirer les touristes », dit Fedriani, « mais ce n’est pas du tout bon pour les arbres ».

À environ 800 mètres le long de la route de l’arganier de Benaddi, Miloud Banaaddi – qui a également dû abandonner l’agriculture et entraîne ses huit nouvelles chèvres à se percher dans son amandier – rejette toute idée que ce qu’il fait est cruel. « Les chèvres ne sont dans les arbres que pendant trois à quatre heures d’affilée », dit-il. « Imaginez si je les gardais à l’intérieur de la maison » – ils seraient emprisonnés et auraient faim. « D’où viendrait l’argent pour les nourrir ? Il n’y a rien d’autre à faire. Il n’y a pas d’emplois. Il n’y a pas d’autres solutions. C’est le seul. »

« Il faut un système »

Les conditions de sécheresse au Maroc devraient s’intensifier au milieu du siècle, selon le ministère de l’Agriculture.

« Tout devrait être vert maintenant, mais vous pouvez voir que c’est complètement sec », dit Benaddi, désignant le paysage desséché autour de l’arganier. « Avant, nous n’avions pas à dépenser d’argent pour nourrir les chèvres, elles avaient de la nourriture partout. »

Il dit qu’il n’avait aucun intérêt à utiliser ses chèvres comme attractions au bord de la route jusqu’à ce qu’il devienne trop sec pour faire pousser du blé. « Je fais un travail, les chèvres font un travail », dit-il. « L’argent que nous gagnons sert à acheter de la nourriture pour nous tous, ma famille et les chèvres. »

Daniel Bergin, directeur associé chez Globescan, une société de conseil en développement durable, a étudié le bien-être animal au Maroc et est sympathique envers Benaddi et d’autres agriculteurs comme lui. « De toute évidence, vous ne pouvez pas simplement enlever le gagne-pain de quelqu’un », dit-il, se référant aux appels des défenseurs du bien-être animal pour fermer l’entreprise de chèvres dans les arbres. « Il faut qu’il y ait un système en place. Le gouvernement doit travailler avec le peuple.

Prenez la danse de l’ours en Inde, dit Bergin. Autrefois, les oursons étaient braconnés dans la nature et entraînés à danser dans les rues pour les touristes. En 2012, le gouvernement indien a condamné cette pratique comme étant cruelle et a permis aux propriétaires d’ours d’accepter des emplois dans des sanctuaires pour les animaux.

« Cela a au moins impliqué les personnes qui n’auraient plus de moyens de subsistance et leur a permis de continuer à travailler tout en améliorant la vie des animaux », déclare Bergin.

Elaamrani, dont le gagne-pain dépend des groupes de touristes qu’il dirige, dit qu’il préférerait voir les chèvres errer librement et grimper pour les fruits quand elles le souhaitent. Mais après deux ans de confinement en cas de pandémie, il dit qu’il ne peut pas se permettre de refuser ses clients. « Ils paient pour voir quelque chose », dit-il. « Mais j’essaie d’expliquer la situation de manière honnête. Ce n’est pas une question en noir et blanc. C’est difficile pour les chèvres, mais c’est aussi difficile pour les gens qui s’en occupent.

Benaddi dit que dans un monde idéal, la terre redeviendrait verte. Il retournerait à l’agriculture et pourrait s’occuper de sa famille et de ses chèvres sans attendre chaque jour au bord de la route que les gens s’arrêtent pour lui donner des pourboires.

«Nous espérons le meilleur», dit-il. « Mais seul Dieu connaît l’avenir. »

PARERIKA HOBART

National Geographic, 06/06/2022

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