Quand la Belgique voulait coloniser la Chine

Quand la Belgique voulait coloniser la Chine – Le Guatemala, le Brésil, le Maroc et même la Chine : la Belgique avait autrefois ces pays en tête pour y fonder une colonie également.

Le Guatemala, le Brésil, le Maroc et même la Chine : la Belgique avait autrefois ces pays en tête pour y fonder une colonie également.
Dans son nouveau livre intitulé « Colonial Belgium », l’auteur historique Lucas Catherine revient sur l’envie passée de la Belgique d’établir des colonies dans le monde entier. Ils s’étendaient de l’Amérique centrale et de l’Afrique du Nord à la Chine, mais ce n’est qu’au Congo que les Belges ont réussi à prendre pied. Les autres tentatives ont parfois échoué de manière spectaculaire.

La « success story » est bien connue : en 1885, le roi Léopold II a pu mettre personnellement la main sur une énorme région d’Afrique centrale, qui est devenue l’État libre du Congo. En 1909, il a été transféré à l’État belge, qui a gouverné le Congo belge jusqu’à l’indépendance en 1960.

Le Congo est bien sûr abordé dans « La Belgique coloniale », le dernier livre de Lucas Catherine, mais il accorde également une grande attention aux tentatives de colonisation moins connues de notre pays. Il y a effectivement eu des tentatives, et bien plus tôt que lorsque Léopold II était sur le trône, a déclaré Lucas Catherine ce soir dans « De wereld vandaag » sur Radio 1.

Léopold 1er ne dispose pas encore du soutien que Léopold II au Congo recevra plus tard de la part des capitaux belges. (Lucas Catherine sur l’échec des colonisations de Léopold 1er)

Notre premier roi Léopold Ier (1831-1865) était également très intéressé par les aventures coloniales pour son nouvel État. Il n’est pas resté les bras croisés et a d’abord rôdé sur l’île grecque de Crète (alors encore sous domination ottomane-turque) et au Ghana en Afrique de l’Ouest, mais en vain.

Ce n’est que lorsqu’il fonde la « Compagnie belge de Colonisation » que la cause coloniale progresse réellement. En 1843, elle a conclu un contrat de location avec le gouvernement du Guatemala, pays d’Amérique centrale nouvellement indépendant, qui a accordé aux Belges un terrain appelé Santo Tomas sur la mer des Caraïbes.

Les Belges ont effectivement envoyé des colons dans la région pour exploiter les ressources, mais l’initiative a échoué à cause des maladies tropicales et d’une débâcle financière. Catherine parle d’une « exportation de paupéristes » car ce sont surtout des Flamands appauvris qui se sont réfugiés au Guatemala. En 1852, la Belgique abandonne la colonie. Seul un cimetière aux noms belges rappelle l’aventure. Une tentative similaire de s’implanter au Brésil s’est terminée de la même manière.

« La Belgique a besoin d’une colonie

« La Belgique a besoin d’une colonie ». Le fils du roi, le futur Léopold II (1865-1909), a fait graver cette ambition dans une pierre de la capitale grecque, Athènes. Léopold entreprend alors un long voyage en tant que prince héritier qui le mène dans la capitale turque Istanbul, à Séville en Espagne et en Égypte, mais aussi en Inde britannique et dans les Indes orientales néerlandaises (aujourd’hui Indonésie). Le prince héritier voulait avant tout apprendre à coloniser, ce qu’il a ensuite mis en pratique en tant que roi des Belges.

Outre le Congo, la présence belge sous Léopold II était également axée sur la Chine. À l’époque, de nombreuses puissances européennes y sont attirées, mais la Belgique profite de sa forte réputation industrielle pour s’assurer une part du gâteau chinois. Ainsi, l’industrie belge a construit une importante ligne de chemin de fer en Chine et, en 1900, la Belgique a obtenu une concession dans le port de Tianjin, en Chine du Nord. Cette concession restera un point de mire de la Belgique en Chine jusqu’en 1931.

Une autre cible de la Belgique était le Maroc, que la France et l’Espagne étaient impatientes de saisir. Les choses ont mal tourné : le chef de guerre qui devait aider à réaliser les ambitions belges a été vaincu et dévoré par les lions du roi du Maroc.

« Pas de quoi se vanter »

Selon Catherine, si les aventures de la colonisation belge nous sont si peu connues, c’est parce qu’elles ont presque toutes été des échecs. De plus, en Chine, il y avait beaucoup de concurrence de la part des autres puissances européennes et la Chine avait également une forte tradition. Seuls les Britanniques et les Portugais y avaient une colonie, Hong Kong et Macao, les autres devaient se contenter de concessions comme les Belges à Tianjin. Cela diffère d’une colonie car, bien qu’une concession vous permette d’avoir vos propres lois, la Chine conserve sa souveraineté.

Au Congo, cela a fonctionné, principalement parce que la concurrence des autres y était moindre et que l’aventure bénéficiait du soutien total de l’industrie et du capital belges, ainsi que de l’Église catholique qui avait un missionnaire dans presque chaque village.

Jos De Greef

VRT news, 21/12/2021

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