Les crises diplomatiques redoutées du Brexit ont commencé

En se séparant de l’Union européenne, le gouvernement de Boris Johnson a dû faire face à des revers en matière de politique étrangère à Gibraltar, dans la Manche et en Irlande.

Par Max Hastings

Parmi les arguments qui ont persuadé les Britanniques comme moi de s’opposer au Brexit, il y avait le fait qu’il créerait une série de nouveaux maux de tête diplomatiques dont le Royaume-Uni n’a pas besoin, en échange d’une sorte de nouvelle « liberté » anémique.

Il est vrai que l’Union européenne est un gâchis : Je ne pense pas qu’elle puisse survivre à la prochaine décennie sans un bouleversement radical. Mais il a toujours été inévitable que, si les Britanniques étaient ceux qui faisaient éclater le parti, nos partenaires éconduits nous puniraient. Et c’est ce qu’ils font.

Alors même que le gouvernement du Premier ministre Boris Johnson est aux prises avec la pandémie de Covid-19, il est confronté à un certain nombre de crises potentielles qui représentent les retombées du départ de la Grande-Bretagne de l’UE.

Tout d’abord, la tension entre la Grande-Bretagne et l’Espagne au sujet de Gibraltar, un sujet de préoccupation pour les Espagnols depuis que la Grande-Bretagne a acquis le « Rocher » à l’entrée de la Méditerranée par conquête en 1704. Le fait que le drapeau de l’Union flotte toujours sur cette enclave de 2,6 miles carrés constitue une anomalie historique, pas plus que la base navale américaine de Guantanamo Bay, à Cuba, ou que le bastion nord-africain de l’Espagne à la pointe du Maroc.

Les Espagnols trouvent insultant que les Britanniques s’accrochent à ce fragment de leur pays. Les querelles se sont multipliées, allant de l’échange d’insultes à la fermeture des frontières. Le Rocher a subi plusieurs sièges, dont un en 1727-28, au cours duquel un soldat britannique anonyme a tenu un journal :

Ici, il n’y a rien à faire ni aucune nouvelle, tout est en sommeil et en suspens, avec les distractions inoffensives que sont la boisson, la danse, les réjouissances, les prostitutions, les jeux et autres débauches innocentes pour passer le temps – et vraiment, pour parler franchement, je pense et je crois que Sodome et Gomorrhe n’étaient pas à moitié aussi méchantes et profanes que cette digne ville et garnison de Gibraltar.

Les choses n’ont pas tellement changé : Pendant des années, le gouvernement britannique a trouvé politique d’ignorer la réputation douteuse de Gibraltar en tant que Mecque du blanchiment d’argent et des jeux en ligne.

Les Britanniques et les Espagnols se sont montrés un peu plus courtois sur la question lorsqu’ils étaient membres de l’UE, mais Madrid n’a jamais renoncé à ses prétentions. Le règlement de la question de Gibraltar a été reporté lors des négociations du traité de Brexit en 2019, mais la Commission européenne à Bruxelles propose un nouvel accord, selon lequel le Rocher et l’Espagne bénéficieraient d’une union douanière et d’une frontière sans friction, conformément aux règles de l’UE.

La proposition n’aurait presque aucune implication pratique, mais elle est un anathème pour le gouvernement nationaliste de Johnson. Dominic Raab, le ministre des affaires étrangères, affirme que la proposition de l’UE « cherche à saper la souveraineté du Royaume-Uni sur Gibraltar. » Tout ce qui est certain à propos de ce différend, concernant un territoire qui ne compte que 34 000 habitants, c’est qu’il amplifie inutilement l’aggravation des relations entre la Grande-Bretagne et l’Espagne.

La logique voudrait que le Royaume-Uni cède ce territoire, qui n’a plus aucune valeur stratégique possible. J’ai insisté sur ce point auprès de Douglas Hurd, ministre des affaires étrangères dans les années 1990, lorsqu’il m’a déploré les rapports alarmants des services secrets détaillant les activités criminelles financées par Gibraltar.

Mais je ne suis pas un politicien. Le point de vue des gouvernements britanniques successifs sur ces questions – y compris le refus de céder les îles Malouines à l’Argentine – est que quitter Gibraltar ferait enrager l’opinion chauvine dans le pays, sans aucun avantage politique.

C’est pourquoi, lorsque je serai emporté dans la tombe, j’ai la certitude que la Grande-Bretagne sera toujours maître du Rocher et de ses habitants les plus célèbres, une colonie de macaques de Barbarie sur sa haute éminence, visitée par des générations de marins et de touristes britanniques. Plus une nation est névrosée par sa place dans le monde, plus elle est susceptible de s’accrocher à des micro-symboles.

Plus au nord, le temps doux fait traverser la Manche depuis la France à une flottille de bateaux et à d’interminables ferries chargés de camions qui livrent des migrants illégaux – environ 8 000 déjà cette année, quatre fois le total pour toute l’année 2019 – la plupart venant d’Afrique.

Les Français ont du mal à faire face à un nombre encore plus important de fugitifs économiques, et sont sans doute ravis de voir le plus grand nombre possible d’entre eux poursuivre leur route vers le pays des « Rosbifs ».

Il avait été largement prédit – par le président français Emmanuel Macron entre autres – que le Brexit ferait disparaître le dernier vestige du soutien français à la réduction du trafic de migrants transmanche. C’est ce qui s’est passé. En juillet, les Britanniques ont promis plus de 75 millions de dollars à la France pour renforcer ses patrouilles frontalières, mais aucune personne sensée ne s’attend à ce que cela mette fin à la régate quotidienne en direction des Falaises Blanches de Douvres.

Et voici l’Irlande, foyer du plus grave des conflits frontaliers qui assaillent le gouvernement de Westminster, et qui menace de rallumer la violence communautaire. Depuis le référendum de 2016 sur le Brexit, Johnson et ses collègues ont rejeté l’impossibilité évidente de concilier le Brexit avec les termes de l’accord de paix irlandais du Vendredi Saint, la considérant comme un simple détail technique.

Ceux qui connaissent bien l’Irlande ont toujours reconnu comme téméraire l’insouciance des Tories. L’accord du Vendredi Saint de 1998, qui mettait fin à trois décennies de conflit, reconnaissait les aspirations légitimes des républicains nord-irlandais à poursuivre une nation unie – par des moyens pacifiques plutôt que par la guerre terroriste.

Le traité de Brexit signé par le gouvernement de Johnson a maintenu ouverte la frontière entre la République d’Irlande au sud – toujours membre enthousiaste de l’UE – et l’Irlande du Nord en acceptant d’appliquer des contrôles douaniers sur les marchandises qui traversent la mer d’Irlande vers et depuis le continent britannique. Cette mesure vise à éviter de compromettre l’intégrité du marché unique de l’UE.

Les unionistes véhéments d’Irlande du Nord, cependant, se sentent trahis par la Mère Patrie, partie pour faire partie de la République d’Irlande. Des émeutes ont éclaté dans les zones protestantes de la classe ouvrière. Beaucoup refusent d’accepter l’introduction progressive convenue des contrôles douaniers en mer d’Irlande, arguant que ceux-ci portent atteinte à leurs droits de citoyens britanniques, et considèrent même que l’ensemble du protocole irlandais constitue une violation de l’accord du Vendredi Saint.

Rory Montgomery, ancien représentant de l’Irlande auprès de l’UE, a écrit : « La confiance dans la bonne foi du gouvernement britannique, qui n’a jamais été élevée, est maintenant minime … de tous les côtés en Irlande du Nord. »

Pour de bonnes raisons : De nombreux dirigeants du parti conservateur en sont venus à soutenir la position des unionistes selon laquelle permettre à la Cour de justice européenne d’arbitrer les différends relatifs au protocole irlandais constitue une violation de la souveraineté du Royaume-Uni. David Frost, l’impétueux ministre du Brexit de Johnson, exige une réécriture de la disposition douanière irlandaise de l’accord de Brexit. Puisque Frost a lui-même négocié ce traité, c’est plutôt riche.

Johnson a récemment déclaré que l’Irlande du Nord faisait partie du Royaume-Uni au même titre que ses autres composantes : l’Angleterre, l’Écosse et le Pays de Galles. C’est tout simplement faux. Aucun premier ministre britannique depuis la partition de l’Irlande en 1921 n’a cherché à prétendre une telle chose. Les gouvernements britanniques modernes ont reconnu que l’Irlande du Nord restait une partie du Royaume-Uni, tant que c’était le souhait de sa population. Et les sondages ont montré qu’une majorité de la population du Nord est désormais favorable à la tenue d’un référendum sur cette proposition.

Bloomberg, 01/07/2021

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