L’intrigue de palais en Jordanie et l’échec de l' »accord du siècle ».

Le président Donald Trump rêvait d’un « accord du siècle » diplomatique pour la paix israélo-arabe qui unirait ses alliés, le Premier ministre israélien Benjamin Netanyahu et le prince héritier saoudien Mohammed bin Salman.

Il n’a jamais eu lieu, en grande partie parce que le roi de Jordanie Abdallah II n’a pas voulu céder à la pression et faire des concessions sur le statut de Jérusalem et d’autres questions touchant les Palestiniens. Sa résistance a eu un prix : Le royaume d’Abdullah a été secoué par des tremblements au cours des dernières années, encouragés par la pression exercée par les principaux dirigeants politiques des États-Unis, d’Israël et d’Arabie saoudite.

Les problèmes d’Abdullah ont éclaté au grand jour début avril, lorsque les forces de sécurité du roi ont arrêté trois éminents Jordaniens qu’il soupçonnait de comploter pour déstabiliser son régime : Le prince Hamzah, l’ancien prince héritier que sa mère d’origine américaine avait préparé au trône, Sharif Hassan bin Zaid, un parent du roi et un puissant chef tribal, et Bassem Awadallah, un ancien ministre jordanien qui était devenu un confident du prince héritier saoudien, souvent connu sous ses initiales MBS.

Le 2 juin, un procureur jordanien a saisi la Cour de sûreté de l’État des accusations portées contre bin Zaid et Awadallah, mais les détails n’ont pas été rendus publics. Un rapport d’enquête jordanien sur l’affaire, partagé avec moi par un ancien agent des services de renseignement occidentaux bien informé, affirme que les actions des conspirateurs présumés « ne constituent pas un coup d’État au sens juridique et politique du terme, mais qu’il s’agit d’une tentative de menacer la stabilité de la Jordanie et d’inciter à la sédition ».

Hamzah n’a pas été inculpé. Le rapport d’enquête indique que lui et sa famille « sont à leur domicile sous la garde de Sa Majesté [Abdullah] ». Le rapport affirme que Hamzah n’a « jamais accepté » sa destitution en 2004 du poste de prince héritier et a cherché à « se présenter comme une alternative » à son demi-frère, le roi.

Le rapport jordanien poursuit : « Awadallah s’efforçait de promouvoir le ‘deal du siècle’ et d’affaiblir la position de la Jordanie et celle du roi sur la Palestine et la garde hachémite des lieux saints islamiques et chrétiens à Jérusalem. »

Hamzah, bin Zaid et Awadallah n’ont pas pu être joints pour un commentaire, et les efforts pour contacter les avocats qui parlent publiquement en leur nom n’ont pas abouti.

L’agitation jordanienne a surpris les observateurs, dont certains ont soupçonné Abdallah de réagir de manière excessive à la politique familiale. Mais une reconstitution minutieuse de l’histoire, recueillie auprès de sources américaines, britanniques, saoudiennes, israéliennes et jordaniennes, montre que la pression sur le roi était réelle et s’était accentuée depuis que Trump avait commencé à faire pression pour son méga plan de paix, avec Netanyahu et MBS comme alliés clés. Rétrospectivement, il s’agissait d’un complot qui se cachait au grand jour.

Jared Kushner, le gendre de Trump et conseiller principal sur les négociations, a embrassé Netanyahu et MBS – mais est devenu de plus en plus antagoniste envers le roi de Jordanie. « C’est devenu une conviction de Trump que le roi était une entrave au processus de paix », dit un ancien haut fonctionnaire de la CIA. Si Trump, Netanyahu et MBS ne semblent pas avoir œuvré pour renverser le roi, leurs actions l’ont clairement affaibli et encouragé ses ennemis.

La campagne de Trump pour la normalisation des relations arabes avec Israël était louable. Elle a donné lieu aux accords dits d’Abraham qui ont tissé de nouveaux liens entre Israël et les Émirats arabes unis, Bahreïn, le Soudan et le Maroc. Mais le prix que Trump et Kushner voulaient le plus était l’Arabie saoudite – et pour dégager la voie, ils ont essayé de muscler la Jordanie, pendant des décennies l’un des plus proches alliés arabes des États-Unis.

Aujourd’hui, les vents ont tourné : Trump a quitté ses fonctions, et Netanyahu semble être sur le chemin de la sortie. La Jordanie est de nouveau en faveur, et les conseillers d’Abdullah disent qu’il visitera la Maison Blanche cet été, le premier dirigeant arabe à rencontrer personnellement le Président Biden. MBS est dans les limbes de l’administration Biden et attend toujours un coup de fil ou une invitation présidentielle.

Ce compte-rendu de l’intrigue du palais est tiré de discussions avec 10 responsables actuels ou anciens ayant une connaissance détaillée des événements. Ils ont requis l’anonymat pour décrire des informations sensibles sur l’un des jeux de pouvoir les moins visibles mais potentiellement les plus déstabilisants de ces dernières années au Moyen-Orient.

Au centre de cette histoire se trouve Jérusalem, la capitale politique d’Israël et un trésor religieux pour les chrétiens et les musulmans, ainsi que pour les juifs. La monarchie hachémite de Jordanie doit une grande partie de sa légitimité à son rôle de gardienne de la mosquée al-Aqsa. Abdullah a décrit la protection du sanctuaire sacré musulman comme une « ligne rouge » pour la Jordanie. Au cours des trois dernières années, Abdullah a eu le sentiment que Trump, Netanyahu et MBS essayaient tous de le déloger de ce rôle, selon un Américain qui connaît bien le roi.

Jusqu’au dernier jour de Trump à la Maison Blanche en janvier, Kushner a continué à faire pression pour une percée qui permettrait à un MBS hésitant et à l’Arabie saoudite d’embrasser la normalisation, selon plusieurs fonctionnaires bien informés. À ce moment-là, les Jordaniens avaient rassemblé un dossier de messages interceptés des comploteurs présumés qui, selon le document jordanien, montraient une « incitation contre le régime politique » et des « actions qui … créeraient une sédition. » L’affaire du siècle n’était plus qu’un lointain souvenir.

La pression sur Abdullah a commencé avec son couronnement en 1999, après la mort de son père, le charismatique et rusé roi Hussein. Malgré tout le charme de la cour d’Hussein, il avait régné sur un siège perpétuellement chaud, survivant à de multiples complots de coup d’État, tentatives d’assassinat et jeux de pouvoir de ses voisins. Un traité de paix avec Israël en 1994 a donné au royaume une protection israélienne en plus de celle des États-Unis. Mais Abdullah a hérité du même équilibre délicat qui avait conduit Hussein à intituler ses mémoires « Uneasy Lies the Head » [qui porte la couronne].

Abdullah est rapidement devenu la coqueluche de l’Occident. Avec sa femme, la reine Rania, élégante et libre penseuse, il était le symbole d’un leadership jeune, modernisé et pro-occidental dans le monde arabe. Il rencontrait chaque été l’élite économique et politique des États-Unis lors d’une réunion parrainée par Allen & Co. à Sun Valley, dans l’Idaho. Il incarne les espoirs américains et israéliens de paix et d’un islam modéré au Moyen-Orient.

Les relations d’Abdullah avec l’Arabie saoudite étaient plus compliquées. La dynastie hachémite avait autrefois régné sur La Mecque et Médine, mais maintenant, transplantée en Jordanie, pays pauvre en ressources, elle avait besoin d’injections régulières de fonds de la part de la Maison des Saoud et d’autres monarchies du golfe Persique pour survivre. Le roi saoudien Abdallah, qui a régné de 2005 à 2015, a été généreux. L’intérêt de Riyad pour Amman était « la stabilité, la stabilité, la stabilité », se souvient une source du renseignement saoudien.

Le statut du monarque jordanien en tant que meilleur ami des États-Unis dans le monde arabe a commencé à changer avec l’ascension de MBS, après que son père, le roi Salman, ait accédé au trône saoudien en 2015. MBS est devenu une célébrité instantanée aux États-Unis, avec son plan Vision 2030 pour moderniser son royaume, ses démarches pour réduire l’establishment religieux saoudien, et son charme effronté.

L’engouement pour MBS s’est accéléré lorsque Trump est devenu président en 2017 et a fait de Riyad son premier arrêt à l’étranger. MBS a été présenté comme un réformateur, alors même qu’il supprimait les droits des dissidents et des militantes. Sa prise de pouvoir est devenue plus impitoyable en 2017, lorsqu’il a purgé un rival en tant que prince héritier et emprisonné plus de cent Saoudiens éminents à l’hôtel Ritz-Carlton jusqu’à ce qu’ils jurent allégeance et remettent une partie de leur argent. Puis vint le meurtre macabre d’un journaliste dissident, le chroniqueur collaborateur du Post Global Opinions Jamal Khashoggi, en octobre 2018, une mission qui, selon la CIA, a été approuvée par MBS.

Dans l’entourage de MBS se trouvait Awadallah, un Jordanien qui avait été ministre de la planification et chef de la cour royale. Il était devenu une figure controversée en Jordanie, les critiques affirmant qu’il avait bénéficié financièrement de sa proximité avec le roi. Le roi Abdallah l’a encouragé à s’installer à Riyad, où il a pris un nouveau départ en conseillant MBS sur les plans de privatisation et de modernisation. Awadallah a aidé à présider des rassemblements semblables à ceux de Davos, comme le forum 2018 de la Future Investment Initiative, qui s’est tenu trois semaines seulement après le meurtre de Khashoggi.

Selon une source saoudienne qui a parlé avec un ami d’Awadallah, le Jordanien a dit à l’ami saoudien que MBS s’est exclamé après leur première rencontre : « Pourquoi ne vous ai-je pas rencontré avant ? » Le message implicite, selon la source saoudienne, était : Maintenant, tu es à moi.

En 2018, le monarque jordanien s’était inquiété du fait que la nouvelle proéminence de MBS se faisait aux dépens de la Jordanie. Lors d’une visite à Amman en février 2018, j’ai entendu cette inquiétude de la part de hauts fonctionnaires jordaniens. Ils craignaient que la Jordanie, après tant d’années en tant que partenaire loyal, ne soit évincée en raison de l’engouement de Trump pour MBS et les Saoudiens – et de son empressement à conclure  » l’accord ultime  » sur le problème israélo-palestinien, malgré les réticences jordaniennes.

En mai 2018, Trump a officiellement déplacé l’ambassade des États-Unis à Jérusalem, malgré les fortes objections du roi Abdallah. Ce déménagement, associé aux éternels problèmes économiques de la Jordanie, a entraîné des manifestations de rue en juin 2018. Un roi saoudien Salman inquiet s’est joint à d’autres dirigeants du Golfe pour promettre jusqu’à 2,5 milliards de dollars d’aide d’urgence. Mais les Jordaniens disent que la plupart de cet argent n’a jamais été livré.

Kushner, un magnat de l’immobilier, espérait que les incitations économiques pourraient persuader les Palestiniens (et les Jordaniens) de soutenir l’offre de paix de Trump. Kushner a dévoilé ses propositions économiques lors d’une conférence baptisée « Peace to Prosperity » à Bahreïn les 25 et 26 juin 2019. Son espoir est que les Palestiniens finissent par accepter une forme limitée de souveraineté, et une formule différente pour le contrôle de Jérusalem, en échange de largesses financières.

Le roi Abdallah s’est rendu à Washington en mars 2019 pour un briefing sur le plan. Le même mois, il a fait de vives déclarations publiques d’opposition. Dans des remarques capturées dans une vidéo YouTube du 21 mars 2019, traduite de l’arabe par le Post, Abdullah a déclaré : « Je ne changerai jamais ma position sur Jérusalem … indépendamment de ce que disent les autres. Nous avons un devoir historique envers Jérusalem et les lieux saints. … Y a-t-il des pressions sur moi de l’étranger ? Oui, il y a des pressions sur moi de l’étranger. Mais, pour moi, c’est une ligne rouge ».

Abdullah a été encore plus catégorique dans une interview capturée dans une vidéo YouTube datée du 26 mars 2019 et traduite par le Post. « Moi, en tant qu’Hachémite, comment pourrais-je faire marche arrière ou laisser tomber Jérusalem ? Impossible. … Les gens parlent de ‘l’accord du siècle’, ou d’une patrie alternative. Comment ? N’avons-nous pas une voix ? »

Le rêve de Kushner était que le soutien saoudien et d’autres pays arabes à son plan écrase l’opposition jordanienne et palestinienne. Cet espoir aurait pu être soutenu par une tribune publiée dans le journal israélien Haaretz le 3 juillet 2019, peu après la conférence de Bahreïn, par Malik Dahlan, un avocat saoudien à Londres qui est un proche confident du prince Hamzah.

Dahlan a fait valoir que « les coûts peuvent être sévères » si le plan Kushner s’effondrait. « S’il échoue, il est probable qu’il fasse tomber l’Initiative de paix arabe [parrainée par l’Arabie saoudite] avec lui et mette fin à tout nouvel élan régional vers la paix. Ce serait une catastrophe ».

L’avocat saoudien a ensuite exposé une formule de compromis qui commencerait « par un accord sur la gouvernance de Jérusalem. … Cette approche de Jérusalem d’abord impliquerait l’idée d’une ‘internationalisation intégrative’, que, soit dit en passant, je prescris également pour [La Mecque] et Médine. » Lors d’une interview téléphonique jeudi, Dahlan a déclaré que l’approche de l' »internationalisation intégrative » visait à attirer d’autres pays islamiques et occidentaux, mais n’avait pas pour but de remplacer la garde jordanienne ou hachémite d’al-Aqsa.

Alors que la pression sur le monarque jordanien s’intensifiait dans le pays et à l’étranger, ses services de sécurité ont commencé à enquêter sur d’éventuelles menaces contre son régime. Les preuves qu’ils ont recueillies n’ont pas encore été examinées par les tribunaux jordaniens ou les instances internationales, et il est donc difficile de porter un jugement définitif. Mais la rapidité avec laquelle les États-Unis et d’autres pays occidentaux ont pris le parti d’Abdallah après que des informations sur le prétendu complot ont fait surface en avril laisse penser qu’ils ont pris les inquiétudes du roi au sérieux.

L’enquête a commencé il y a deux ans, selon le rapport d’enquête jordanien que j’ai examiné, qui indique : « À la mi-2019, les renseignements indiquent que Sharif Hassan bin Zaid… a rencontré deux fonctionnaires d’une ambassade étrangère pour s’enquérir de la position de leur pays sur le soutien au prince Hamzah comme alternative au roi, et Sharif Hassan a continué à communiquer avec l’ambassade par la suite. » L’ancien fonctionnaire des services de renseignement occidentaux qui a fourni le rapport dit croire que l’ambassade en question était probablement celle des États-Unis.

Le rapport jordanien poursuit : « Au cours de l’année 2020, un certain nombre de personnalités tribales ont contacté les agences de sécurité et ont attiré leur attention sur les tentatives des assistants du prince Hamzah de solliciter leur soutien et celui des membres de leur famille. » Vers la fin de 2020, note le rapport, « les renseignements obtenus par les agences de sécurité indiquaient une intensification de la communication entre le prince Hamzah, Sharif Hassan et Bassem Awadallah. »

Kushner a accéléré sa poussée pour l’accord de paix de Trump en 2020. Il a publié les détails politiques pour un règlement palestinien en janvier, mais en raison de la résistance palestinienne, il était mort à l’arrivée. Des développements plus prometteurs ont eu lieu en août, avec l’annonce d’un accord de normalisation entre Israël et les Émirats arabes unis, et en septembre, avec un accord similaire entre Israël et Bahreïn.

Mais le monarque jordanien restait un problème. Awadallah s’est plaint à un ancien officier de renseignement américain de la frustration de MBS. « Un point d’achoppement pour nous est al-Aqsa. Le roi [Abdallah] l’utilise pour nous intimider et conserver son rôle au Moyen-Orient », a déclaré Awadallah, selon l’ancien fonctionnaire américain. À un autre moment, l’ancien fonctionnaire dit, Awadallah avait déclaré : « MBS est contrarié parce qu’il ne peut pas obtenir un accord parce qu’il ne peut pas gérer les réactions des Palestiniens si le roi maintient sa position sur Jérusalem. »

Benny Gantz, un chef d’état-major des Forces de défense israéliennes à la retraite qui occupait le poste de ministre de la défense de Netanyahou, s’est tellement inquiété de la détérioration des relations entre Netanyahou et le roi Abdallah qu’il a effectué une visite secrète à Amman pour rassurer le roi au début de 2021, selon un article de All Israel News.

Gantz a déclaré plus tard lors d’un appel Zoom avec des partisans : « Je pense que la Jordanie est un grand atout pour Israël. … Malheureusement, Netanyahu est une figure indésirable en Jordanie et sa présence nuit à l’avancement des relations. » C’était un signe de l’inquiétude de l’establishment sécuritaire israélien quant à une éventuelle déstabilisation de la Jordanie.

Le rythme du complot présumé s’est accéléré en 2021, affirme le rapport d’enquête jordanien. Il indique que les agences de sécurité ont intercepté des messages WhatsApp entre les trois comploteurs présumés « encourageant le prince Hamzah à « passer à l’action » et indiquant également – via des références codées – l’implication d’autres individus et parties. »

Awadallah aurait été désigné dans les messages WhatsApp interceptés comme « No Lube » parce qu’il ne boit pas, selon l’ancien responsable du renseignement occidental. Dans un message intercepté, le rapport affirme qu’Awadallah a déclaré que les contacts avec Hamzah et les chefs tribaux ont le soutien de « mon patron », ce qui signifie vraisemblablement MBS, selon l’ancien fonctionnaire. Le rapport accuse Awadallah de « conspirer avec des agendas étrangers » et de chercher à « affaiblir » le rôle de la Jordanie en tant que gardienne des sites religieux musulmans à Jérusalem.

Alors que la Jordanie luttait contre la pandémie de covid-19, Hamzah a intensifié ses contacts avec les anciens des tribus et d’autres groupes jordaniens, organisant plus de 30 réunions de ce type au début de 2021, selon le rapport d’enquête. Lorsque Awadallah a soudainement avancé d’une semaine son départ prévu pour l’Arabie saoudite, au 4 avril, les autorités ont décidé qu’il était temps de bouger.

Awadallah et bin Zaid ont été arrêtés le 3 avril, avec au moins une douzaine d’autres personnes, et Hamzah a été placé en résidence surveillée.

Le prince Hassan, frère de feu le roi Hussein et autrefois candidat au trône, a négocié un accord de paix familial. Dahlan a envoyé à l’Associated Press une déclaration indiquant que Hamzah avait accepté la médiation et « j’attends une résolution sous peu. » Il a ajouté : « Le prince Hamzah a beaucoup à offrir au Royaume et au monde arabe. »

Des représentants des services de renseignement et de sécurité israéliens, le Mossad et le Shin Bet, ont envoyé des messages privés au monarque jordanien, désavouant tout rôle dans le prétendu complot. Le thème, selon un ancien responsable des services de renseignement américains qui a lu les messages, était le suivant : « Ce n’est pas nous. Cela vient de devant nous » – ce qui signifie vraisemblablement Netanyahou.

Les conseillers du roi Abdallah s’attendent à ce qu’il arrive aux États-Unis à la fin du mois de juin. Sa visite à la Maison Blanche illustrera une fois de plus une vérité sur les membres de la dynastie hachémite : Au milieu de l’agitation sans fin de la politique du Moyen-Orient, ce sont des survivants.

The Washington Post, 11 juin 2021

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