The Washington Post : L’affaire inachevée du printemps arabe

Les forces qui ont déclenché des soulèvements à travers le Moyen-Orient restent aussi puissantes que jamais

Par Liz Sly

BEYROUTH – Il y a dix ans, une grande partie du monde arabe a éclaté dans une révolte jubilatoire contre les régimes dictatoriaux dont la corruption, la cruauté et la mauvaise gestion avaient plongé le Moyen-Orient dans la pauvreté et le retard pendant des décennies.

Dix ans plus tard, les espoirs suscités par les manifestations se sont évanouis – mais les conditions sous-jacentes à l’origine des troubles sont plus aiguës que jamais.

Les autocrates règnent avec une prise encore plus serrée. Les guerres déclenchées par des dirigeants dont le contrôle était menacé ont tué des centaines de milliers de personnes. La montée de l’État islamique au milieu de l’épave qui en a résulté a ravagé de grandes parties de la Syrie et de l’Irak et a entraîné les États-Unis dans une autre guerre coûteuse au Moyen-Orient.

Des millions de personnes ont été chassées de leurs foyers pour devenir des réfugiés, beaucoup convergeant vers les côtes de l’Europe et au-delà. L’afflux a alimenté une vague de nativisme et de sentiment anti-immigrés qui a amené les dirigeants populistes au pouvoir en Europe et aux États-Unis, alors que les craintes du terrorisme éclipsaient les préoccupations pour les droits de l’homme en tant que priorité occidentale.

Même dans les pays qui n’ont pas sombré dans la guerre, plus d’Arabes vivent maintenant dans la pauvreté, plus sont au chômage et plus sont emprisonnés pour leurs convictions politiques qu’il y a dix ans.

Ce n’est qu’en Tunisie, où les manifestations ont commencé , que quelque chose ressemblant à une démocratie a émergé du bouleversement. La chute du président tunisien Zine el-Abidine Ben Ali après un mois de manifestations de rue à Tunis a inspiré des manifestations à travers le Moyen-Orient, y compris la manifestation de masse du 25 janvier 2011 sur la place Tahrir au Caire qui a attiré l’attention du monde sur ce qui était prématurément étiqueté le printemps arabe.

À première vue, le printemps arabe a échoué, et de manière spectaculaire – non seulement en échouant à assurer la liberté politique, mais en renforçant davantage le régime de dirigeants corrompus plus soucieux de leur propre survie que de mener des réformes.

«Cela a été une décennie perdue», a déclaré Tarik Yousef, directeur du Brookings Doha Center, rappelant l’euphorie qu’il a ressentie au départ lorsque la chute de Moammar Kadhafi en Libye en août 2011 lui a permis de rentrer chez lui pour la première fois depuis des années. « Maintenant, nous avons le retour de la peur et de l’intimidation. La région a connu des revers à chaque tournant. »

Pour beaucoup de ceux qui ont participé aux soulèvements, les coûts ont été incommensurables. Esraa Eltaweel, 28 ans, a été partiellement paralysée après qu’une balle tirée par les forces de sécurité lui a transpercé l’abdomen et ébréché la colonne vertébrale lors d’une manifestation au Caire en 2014. Certains de ses amis ont été tués. D’autres ont été emprisonnés, y compris son mari, qui est toujours incarcéré. Eltaweel, qui a passé sept mois en détention , a eu du mal à trouver du travail en raison de la stigmatisation attachée aux prisonniers politiques.

«Nous n’avons rien obtenu de nos objectifs. Les choses ont empiré », dit-elle. «Nous pensions pouvoir changer le système. Mais il est tellement pourri qu’il ne peut pas être changé.

Pourtant, tant que les conditions qui ont provoqué les soulèvements d’origine persistent, la possibilité de plus d’agitation ne peut être exclue, disent les analystes.

Pour de nombreux habitants de la région, le printemps arabe est moins considéré comme un échec qu’un processus en cours. Les manifestations qui ont renversé les présidents de longue date de l’Algérie et du Soudan en 2019 et les mouvements de protestation ultérieurs en Irak et au Liban ont été salués comme un deuxième printemps arabe , un rappel que l’élan qui a conduit les révoltes d’il y a dix ans n’a pas disparu. Même en Tunisie, la frustration liée au chômage et à une économie stagnante a provoqué une série de manifestations souvent violentes ces derniers jours, avec de jeunes manifestants et des forces de sécurité s’affrontant dans les villes du pays.

«Les dictateurs ont prévalu, principalement par la coercition», a déclaré Lina Khatib, qui dirige le programme Moyen-Orient et Afrique du Nord à Chatham House, à Londres. «Cependant, la coercition engendre d’autres griefs qui finiront par forcer les citoyens à rechercher un changement politique.

D’autres craignent une instabilité et une violence pires alors que l’effondrement des prix du pétrole – le pilier des économies de la région depuis des décennies – et les retombées des fermetures de coronavirus font des ravages.

«Nous avons des États défaillants dans toute la région. Nous avons un énorme défi économique couplé à une jeune génération qui se lève et qui demande un rôle. Cela nous met sur la voie d’une explosion », a déclaré Bachar el-Halabi, un analyste politique et activiste libanais qui a déménagé en Turquie l’année dernière en raison de menaces anonymes à sa sécurité. «La région est dans une situation pire que jamais.»

Des populations en croissance rapide

Le Moyen-Orient a le taux de chômage des jeunes le plus élevé au monde, comme il l’a fait depuis des décennies. La population de la région a augmenté de 70 millions d’habitants depuis le printemps arabe, et elle devrait augmenter de 120 millions supplémentaires d’ici 2030, avant de se stabiliser dans les décennies qui suivront, selon les chiffres de la Banque mondiale et les prévisions des Nations Unies.

Les taux de croissance démographique élevés n’entraînent pas nécessairement un appauvrissement croissant, notent les économistes. En Asie du Sud-Est à la fin du siècle dernier et en Europe un siècle auparavant, la croissance démographique rapide a alimenté une expansion économique sans précédent.

Mais au Moyen-Orient, les emplois n’ont pas suivi le rythme de l’augmentation du nombre de personnes. Le chômage des jeunes s’est aggravé au cours des 10 dernières années – passant de 32,9% en 2012 à 36,5% en 2020, selon l’ Organisation internationale du travail .

Le secteur privé reste petit, contraint par des couches de bureaucratie, la corruption et un manque d’incitations gouvernementales, a déclaré Yousef. Les investisseurs étrangers et nationaux sont également découragés par les risques politiques, selon les enquêtes du Fonds monétaire international, piégeant la région dans un cercle vicieux de déclin et d’instabilité.

Les emplois dans le secteur public gonflé de la région – le plus important au monde en proportion de l’emploi total – ont traditionnellement été la principale source d’emploi, en particulier pour les personnes instruites. Mais le secteur public n’a pas réussi à suivre le rythme de l’augmentation de la population et de l’élargissement de l’accès à l’enseignement supérieur.

Dans les années 1970, un diplômé égyptien de sexe masculin avait 70 pour cent de chances d’obtenir un emploi au gouvernement. En 2016, ce chiffre était tombé à moins de 25%, selon les calculs de Ragui Assaad, professeur à l’Université du Minnesota et chercheur au Forum de recherche économique du Caire.

Même en Tunisie, où les réformes politiques ont apporté de nouvelles libertés, les emplois sont rares, une source de frustration continue pour les jeunes Tunisiens. «Nous avons gagné la démocratie – c’est une chose très importante. Nous pouvons faire tout ce que nous voulons maintenant, sans limites », a déclaré Mohammed Aissa, 25 ans, qui a obtenu un diplôme en ingénierie financière il y a deux ans, mais n’a depuis été incapable de trouver du travail. «La démocratie est un grand gain pour nous. Mais malheureusement, la situation économique est très grave. »

Une descente brutale dans la pauvreté

En 1960, les économies de l’Égypte et de la Corée du Sud étaient à peu près de la même taille, a déclaré Yousef. Aujourd’hui, l’économie de la Corée du Sud est plus de quatre fois plus importante et sa population ne représente que la moitié de celle de l’Égypte.

Dans les monarchies du golfe Persique, l’immense richesse pétrolière a financé l’essor de villes scintillantes parsemées de gratte-ciel, de centres commerciaux et de galeries d’art. Mais ces pays sont eux aussi confrontés à une baisse des revenus, des investissements et de l’emploi depuis que le prix du pétrole a commencé à baisser en 2015 .

Le double coup dur de la pandémie de coronavirus et la baisse des prix du pétrole ne feront qu’accélérer la régression économique dans une région où de nombreux gouvernements arabes ont compté sur l’aide du golfe et de nombreux citoyens pour travailler dans les pays du golfe, selon les économistes.

Alors que le FMI prévoyait une baisse globale de 4,1% en 2020 pour les économies du Moyen-Orient et d’Asie centrale, comme dans le reste du monde, les chiffres masquent des effets bien plus profonds dans certains pays. Il s’agit notamment de l’Irak, où la baisse des revenus pétroliers devrait entraîner une contraction de 9,5% de l’économie, et du Liban, où le recul dû aux restrictions sur les coronavirus est pâle en comparaison de celui dû à l’effondrement du système financier du pays. Selon les prévisions du FMI, l’économie libanaise reculerait d’au moins 19,2% en 2020, ce qui aggraverait l’impact d’une contraction de 9% en 2019.

Les deux pays ont connu des troubles au cours de l’année écoulée, liés à la détérioration des conditions. En écho à la première vague de manifestations du printemps arabe près d’une décennie plus tôt, d’ énormes foules sont descendues dans les rues de Bagdad et de Beyrouth en octobre 2019 pour exiger une refonte des systèmes politiques qui sont ostensiblement démocratiques mais qui ont renforcé le pouvoir des élites dirigeantes.

Ces manifestations ont échoué, en partie à cause de l’impact des restrictions sur les coronavirus et des tactiques brutales déployées par les forces de sécurité, en particulier en Irak , où plus de 500 manifestants ont été abattus et des dizaines d’activistes ont été assassinés ces derniers mois par des milices de l’ombre.

Les frustrations restent vives en Irak et l’ économie continue de se détériorer après une forte dépréciation de la monnaie en novembre. Pourtant, il y a peu d’appétit pour de nouvelles actions car la peur est si forte, a déclaré un propriétaire de restaurant de Bagdad qui s’est joint aux manifestations. «Ce que les forces de sécurité et les milices ont fait était horrible», a déclaré l’homme, qui s’est exprimé sous le couvert de l’anonymat par crainte pour sa sécurité. «Nous avons perdu beaucoup de jeunes et rien n’a changé.»

Au Liban, l’effondrement économique et le traumatisme de l’énorme explosion de l’été dernier dans le port de Beyrouth ont étouffé l’enthousiasme de ceux qui étaient initialement descendus dans la rue. «Ils sont trop brisés pour faire face à ce qui s’est passé», a déclaré Lama Jamaleddine, une étudiante organisatrice, alors qu’elle interrogeait la poignée de personnes lors d’une récente manifestation commémorant les victimes de l’explosion.

Mais elle a dit qu’elle pensait que les jeunes Libanais avaient pris conscience des dommages causés à leur pays par les seigneurs de guerre vieillissants qui composent l’élite dirigeante. À l’automne, les élections des syndicats étudiants dans les principales universités de Beyrouth ont été balayées par des indépendants et des militants, portant un coup dur aux partis politiques sectaires traditionnels.

«La jeune génération se sépare», a-t-elle dit. «Il est assez difficile de s’en éloigner, mais après l’explosion, ils ont constaté par eux-mêmes à quel point le système est dommageable.

Ascendant de l’autoritarisme

S’il y a une leçon primordiale à tirer du printemps arabe, c’est que la tyrannie peut étouffer la dissidence tant que les dirigeants exercent suffisamment de force ou offrent suffisamment d’incitations.

Mais sa stratégie a laissé un pays détruit, dépeuplé et appauvri où les conditions ont continué de se détériorer même après qu’il était clair que ses forces avaient gagné militairement, selon Tamara Cofman Wittes, chercheur principal au Center for Middle East Policy de la Brookings Institution, basé à Washington. , qui, en tant que secrétaire adjoint adjoint au département d’État, a aidé à coordonner la réponse de l’administration Obama aux soulèvements du printemps arabe.

En Égypte, le président Abdel Fatah al-Sissi – dont le coup d’État militaire en 2013 a évincé le gouvernement élu issu du printemps arabe – règne avec une emprise beaucoup plus serrée que l’autocrate de longue date Hosni Moubarak, dont le règne s’est terminé avec ce soulèvement. Aujourd’hui, environ 60 000 personnes sont emprisonnées pour leurs opinions politiques, contre 5 000 à 10 000 au cours des dernières années du mandat de Moubarak, selon des groupes de défense des droits humains.

L’Égypte souffre toujours de niveaux élevés de chômage et de pauvreté, mais les gens sont confinés dans le silence, a déclaré un photographe de 26 ans, qui a également parlé sous couvert d’anonymat par peur. «J’ai perdu beaucoup d’amis. Je me suis blessé plusieurs fois. Je suis devenu désillusionné et vaincu », a-t-il déclaré.

Il a prédit qu’un soulèvement du printemps arabe ne se reproduirait plus: «La première fois était une sorte de miracle. Les gens étaient intrépides et le régime était faible. Mais maintenant, tout le monde a perdu espoir. Tout le monde voit la révolution comme un échec qui a causé plus de problèmes économiques et plus d’oppression.

Dans tout le Moyen-Orient, l’autoritarisme est ascendant, a noté Halabi, l’activiste libanais en exil. La montée en puissance du prince héritier d’Arabie saoudite Mohammed ben Salmane en tant que dirigeant de facto du royaume a entraîné une campagne de répression contre les dissidents , allant des femmes qui ont fait campagne pour le droit de conduire aux princes rivaux de la famille royale. Les Émirats arabes unis ont défendu des régimes autoritaires au Moyen-Orient et ailleurs.

Et le chaos déclenché en Syrie, au Yémen et en Libye a atténué l’appétit pour les troubles dans de nombreuses parties de la région, tandis que le succès éphémère en Égypte des Frères musulmans, considéré comme une menace pour les élites établies, a incité de nombreux pays arabes à réduire l’espace pour l’activité politique.

‘La prochaine explosion’

Le printemps arabe a également brisé un mythe de longue date selon lequel l’autoritarisme est synonyme de stabilité, a déclaré Cofman Wittes. Elle a rappelé la ruée au sein de l’administration Obama pour s’ajuster au renversement de Moubarak en 2011, qui avait été considéré comme un rempart de la politique américaine visant à assurer la stabilité dans une région instable.

«Personne n’a vu venir le printemps arabe», a-t-elle déclaré. «Les États répressifs semblent toujours stables, mais lorsqu’un gouvernement compte sur la coercition comme principal moyen de survie, il est intrinsèquement instable.

Un destin similaire pourrait attendre les pays riches en pétrole de la péninsule arabique, où les monarques héréditaires ont apaisé les troubles en 2011 en distribuant des gains généreux aux citoyens, a déclaré Assaad, professeur à l’Université du Minnesota. Au fil des décennies, la richesse pétrolière des pays du Golfe a permis à ces autocrates d’offrir à leurs citoyens des services généreux et des emplois gouvernementaux en échange d’un calme politique.

«Une question cruciale est ce qui se passe dans les pays riches en pétrole», a déclaré Assaad. «Ce sont vraiment des barils de poudre en termes d’instabilité potentielle si les prix du pétrole sont incapables de croître et de conduire la population à l’acquiescement, comme ils l’ont fait au printemps arabe.

L’effet d’entraînement de la baisse des prix du pétrole se fait déjà sentir bien au-delà du golfe. Des pays comme l’Égypte et la Jordanie reçoivent moins d’aide de leurs alliés plus riches, qui avaient par le passé aidé à consolider leurs gouvernements, ainsi qu’une diminution des envois de fonds des citoyens qui travaillent dans les économies du Golfe mais qui sont maintenant renvoyés chez eux alors que la récession mord .

Une instabilité supplémentaire semble inévitable, a déclaré Fawaz Gerges, professeur de relations internationales à la London School of Economics. Il estime que les bouleversements des 10 dernières années représentent le début d’un long processus de changement qui mènera à terme à une transformation du Moyen-Orient.

«Je ne pense pas que nous verrons une stabilité tant que les dictateurs et les agences de renseignement militaires continueront d’étouffer la société», a-t-il déclaré.

Il craint également que les troubles ne soient plus violents qu’il y a dix ans.

« Le statu quo est intenable, et la prochaine explosion sera catastrophique », a-t-il prédit. « Nous parlons de famine, nous parlons d’effondrement de l’État, nous parlons de troubles civils. »

Claire Parker à Tunis a contribué à ce rapport.

The Washington Post, 24 jan 2021

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