Le mythe du Sahara reste un leurre pour la France aujourd’hui

Nouakchott (AFP)

Le Sahara: des dunes sans limites scintillantes sous une chaleur implacable, des tribus nomades suivant des chemins aussi anciens et impénétrables que le temps lui-même, des guerriers aux yeux farouches à dos de chameau, vêtus d’indigo …

Ces images du grand désert sont connues dans le monde entier, mais en France, elles ont un attrait particulier.

La France, disent les historiens, a une notion profondément romantique du Sahara occidental, forgée à l’époque coloniale et teintée par la littérature qui en a émergé.

La perspective mielleuse perdure aujourd’hui mais a été éclipsée par le pragmatisme alors que la France poursuit son engagement militaire au Sahel.

«La vision française du Sahara vient des troupes françaises à dos de chameau» d’il y a un siècle, suggère Thierry Tillet, un archéologue français qui explore le Sahara depuis un demi-siècle.

Ce corps spécialisé de l’armée française d’Afrique a combattu les nomades pendant des décennies avant de sortir victorieux au milieu des années 1930.

De leurs aventures a émergé un canon de littérature sur le chevreuil dans le désert et les Touaregs, son peuple robuste.

Les romans du Sahara ont coulé de la plume de Joseph Peyre, dont le frère faisait partie du corps des chameaux, Pierre Benoit et Antoine de Saint-Exupéry, qui ont par la suite acquis une renommée mondiale en tant qu’auteur de « Le Petit Prince », a déclaré Tillet.

Les journaux et les magazines ont contribué à cimenter la romance, a déclaré Pierre Touya, de l’Association des Sahariens, une organisation parisienne de 64 ans dont les 800 membres comprennent des archéologues, des géographes et d’autres spécialistes.

– «Indigne de confiance ou noble» –

Mais les écrits de l’époque coloniale sur les Touaregs – les principaux habitants du Sahara – ont également engendré des stéréotypes, a déclaré Adib Bencherif, chercheur algérien à l’Université de Floride.

Les Touaregs, a-t-il dit, étaient généralement décrits comme l’une des deux choses – «rebelles et indignes de confiance» ou «nobles et libres».

Un siècle plus tard, la notion de frontière du Sahara colore encore l’engagement français dans la région.

Le sang et le trésor français se sont engagés à lutter contre une révolte djihadiste au Sahel qui a éclaté après la descente de la Libye dans la guerre civile après la mort de Mouammar Kadhafi en 2011.

Sa force Barkhane de 5 100 hommes soutient quatre anciennes colonies pauvres – le Mali, le Niger, le Burkina Faso et le Tchad – luttant contre une insurrection qui menace de s’étendre vers le sud, vers le golfe de Guinée.

Les perceptions de l’époque coloniale du combattant nomade prévalent toujours parmi les soldats français, a reconnu un officier Barkhane, pointant l’image du « guerrier du désert » du président tchadien Idriss Deby Itno, un général qui est un proche allié français.

Parmi les groupes rebelles, « certains dirigeants ont joué sur ce fantasme colonial avec des soldats français, et le font toujours », a déclaré un haut responsable rebelle malien, sous couvert d’anonymat.

« Regardez Mano Dayak », a déclaré la source, se référant à un chef d’une révolte touareg au Niger dans les années 1990.

« C’était un rebelle et pourtant il organisait en même temps le rallye automobile Paris-Dakar ».

– Énigme de Kidal –

La relation entrelacée franco-touareg pourrait bien avoir un lien avec le statut « spécial » de Kidal, une ville du nord du Mali qui a été transformée en fief de facto par les rebelles touaregs, a déclaré Mohamed Fall Ould Bah, anthropologue mauritanien au Centre d’étude et de recherche sur le Sahara occidental.

Kidal est un bastion de l’Ifogha, un clan au sein de la communauté touareg qui est devenu prédominant localement sous la domination coloniale française.

L’officier français qui s’est entretenu avec l’AFP a confirmé que l’Ifogha conservait une relation privilégiée avec les Français, notamment les services de renseignement.

En 2013, la France a lancé l’opération Serval pour faire reculer les djihadistes dans le nord du Mali.

Ses troupes sont entrées à Kidal avec l’aide d’un groupe rebelle touareg armé, le Mouvement national pour la libération de l’Azawad (MNLA), plutôt qu’avec l’armée malienne.

Le ministre français de la Défense de l’époque, Jean-Yves Le Drian, a déclaré qu’il existait une « relation fonctionnelle » avec le MNLA, qui, selon lui, « coordonnait » les relations avec les Français.

Les critiques de la présence militaire de la France brandissent souvent les événements de 2013 et le statut de Kidal comme preuve d’un double discours dans l’attachement déclaré de la France à la souveraineté malienne.

Un autre officier français au Sahel a minimisé cela: « Il y a eu des liens entre le MNLA et la France, il y a un passé colonial, c’est vrai – mais tout n’est pas basé là-dessus, loin de là ».

Yvan Guichaoua, chercheur à l’Université britannique de Kent, a déclaré que l’armée française « avait besoin de connaissances opérationnelles » auprès des populations locales.

Ils se sont appuyés sur « une anthropologie simpliste enracinée dans la littérature coloniale » pour rechercher une source – une notion qui, aujourd’hui encore, « fournit le contexte de certaines décisions », a-t-il déclaré.

Même ainsi, a déclaré Guichaoua, le « pragmatisme opérationnel » est plus important.

« Les militaires sont prêts à changer d’alliance si cela signifie une plus grande efficacité. »

France 24

Tags : France, Sahel, Mali, Sahara, touaregs, Barkhane,

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