The Independent : Comment l’Algérie est toujours contaminée par l’héritage nucléaire de la France.

Une explosion toxique du passé : Comment l’Algérie est toujours contaminée par l’héritage nucléaire de la France.

Les explosions nucléaires françaises en Algérie, qui ont commencé il y a plus de 60 ans, ont toujours un impact toxique, rapporte Simon Speakman Cordall.

bdelkrim Touhami sourit. Âgé de plus de soixante-dix ans, il a déjà eu cette conversation. Néanmoins, il se détend dans son fauteuil alors que, sur l’écran vidéo de Tamanrasset, dans le sud de l’Algérie, il décrit les essais nucléaires français qui ont eu lieu près de chez lui et leur héritage brutal qui persiste à ce jour.

Au total, la France a procédé à 17 essais nucléaires entre 1960 et 1967, dont 11 dans des installations militaires réservées à l’usage des Français après l’indépendance du pays en 1962.

Une grande partie des déchets et des détritus de ces essais, y compris des chars, des hélicoptères et des avions entiers qui ont été utilisés pour tester les radiations, sont enfouis dans le sable : jusqu’à 3 000 tonnes, selon les estimations récentes de la branche française de la Campagne internationale pour l’abolition des armes nucléaires (ICAN France).

Aujourd’hui encore, leur toxicité se répercute sur l’environnement, les populations, leurs cultures et leur bétail, car le passé continue de contaminer le présent.

Néanmoins, malgré les décennies qui se sont écoulées, le gouvernement français ne révélera pas les détails des déchets enfouis dans le sable ni leur emplacement précis.

Personne ne sait combien de personnes sont concernées. Selon un reportage d’Al Jazeera citant le fossé entre les estimations françaises et algériennes, entre 27 000 et 60 000 personnes, plus leurs descendants, pourraient vivre avec les effets des essais nucléaires dans le sud de l’Algérie.

Ce qui est certain, c’est que la région reste irradiée. Avec un sens de l’ironie non négligeable, un vent venu du sud de l’Algérie a transporté le sable du désert sur le territoire français au début du mois, une poussière qui s’est avérée radioactive par la suite.

Abdelkrim se souvient de l’un des premiers essais, la Gerboise Bleue (du nom de la gerbille du désert et du drapeau français).

« Les Français avaient dit aux gens de ne pas paniquer s’ils sentaient la terre trembler », dit-il à un traducteur en décrivant l’explosion de 70 kilotonnes – trois fois la taille de celle qui a détruit Nagasaki – qui s’est produite à environ 180 kilomètres de son village en février 1960.

« J’avais 17 ans à l’époque. Nous ne voyions pas de fumée », a-t-il déclaré.

« Nous pouvions sentir la terre trembler », a-t-il ajouté, décrivant comment même les soldats français, les ministres du gouvernement et les scientifiques qui étaient réunis pour observer l’essai ne s’attendaient pas à ce que l’explosion soit aussi destructrice.

« C’était le test le plus terrible », dit-il.

Ce n’est que plus tard que les habitants de la région ont commencé à remarquer que les gens tombaient malades de divers cancers, tandis que l’incidence des malformations congénitales augmentait sans cesse.

« Nous connaissions très bien les effets que les armes nucléaires et les radiations peuvent avoir sur les gens », explique Abdelkrim. De plus, en tant que professeur de français travaillant dans le village, il était mieux placé que quiconque pour assister à la propagation de la maladie. « Nous avons compris ce qui se passait, et avec le temps, nous avons commencé à remarquer les effets des radiations sur nos nouveau-nés et nos enfants », a-t-il déclaré.

Les explosions suivantes ont été déplacées sous terre, dans l’installation de montagne d’Ekker, où 13 autres tests ont été effectués, dont deux encore plus importants, y compris le test désastreux de 1962.

La charge de 40 kilotonnes, dont l’explosion était censée être contenue dans un puits scellé, a explosé à flanc de montagne, projetant des roches radioactives dans le désert, contaminant les soldats et les observateurs qui les regardaient, ainsi que la campagne environnante.

Selon les recherches effectuées par des journalistes algériens par la suite, le nuage radioactif qui en a résulté a dérivé au-dessus du village de Mertoutek, distant de 60 kilomètres.

Dix-sept personnes sont mortes peu après. Beaucoup à Mertoutek restent malades.

Lors du démantèlement des bases avant leur remise à l’armée algérienne en 1967, tout est parti dans le sable. Des détritus de la vie militaire quotidienne aux matériaux connus pour avoir été contaminés par l’explosion, comme les avions et les chars utilisés pour tester la radioactivité, en passant par les débris émis directement au cœur même des explosions. Tout est parti sous le désert, pour être encore plus enseveli par les déchets des troupes algériennes qui ont ensuite repris les sites.

Pour Abdelkrim, à 180 kilomètres de là, le résultat est une réalité quotidienne.

« Notre village a bien des cultures, des plantes et des choses comme ça, mais quand nos enfants mangent ces aliments, ils attrapent des maladies », explique-t-il par le biais d’une connexion internet incertaine. « Nos bébés naissent déformés à cause des fruits que nous mangeons ,des fruits qui proviennent du sol empoisonné ».

Il fait une pause pour permettre au traducteur de travailler. « Je dirais que les gens de mon village vivent malgré tous les dégâts. Bien sûr, je serais subjectif quand je parle de mon village natal. On est toujours nostalgique de l’endroit où l’on est né. Ici, les gens vivent simplement en paix, en acceptant leur vie comme elle est. Ils sont attachés au sol, donc ils ne penseraient jamais à quitter l’endroit ».

Les images diffusées par la télévision publique algérienne il y a deux ans dressent un portrait déchirant de la vie dans la région. Des pères d’un village proche du site d’essai de Reggane montrent leurs enfants, tous nés avec de graves déficiences physiques ou mentales dues à la radioactivité, selon le clip.

Outre la pénurie de fournitures médicales, un médecin local, Kheira Harzaoui, déclare à la chaîne : « Il y a tellement de cas de fœtus handicapés. Tellement. Un nombre incalculable d’avortements et de fausses couches. »

Il y a onze ans, Abdelkrim a rejoint Taourirt, un groupe de défense des droits qui se concentre sur la collaboration avec les militants français, ainsi que sur la collecte des données restantes sur les tests.

Bien que ce ne soit pas l’objectif premier du groupe, on espère que certaines de ces données pourront servir à soutenir les demandes d’indemnisation au titre de la loi Morin de 2010, qui offre une réparation aux victimes des tests français en Algérie et en Polynésie.

L’année dernière, galvanisée par un effort coordonné de la société civile, 1 427 demandes avaient été reçues de Polynésie. Au cours des deux dernières semaines, grâce à des recherches novatrices menées par plusieurs groupes, dont l’université de Princeton, ce nombre pourrait finalement atteindre plus de 100 000.

L’Algérie, en revanche, entravée par un nombre restrictif de conditions d’indemnisation et la barrière naturelle qui existe entre les arabophones et un processus dominé par la langue française, n’a soumis que 53 demandes. Une seule a abouti.

Au début du mois, l’espoir était grand que, grâce à l’accès facilité aux archives françaises relatives à la guerre d’indépendance algérienne, la nature et l’emplacement précis des déchets auraient pu être révélés. Cependant, la sauvagerie de cet épisode colonial continuant à infecter la politique française, le ratissage de l’héritage toxique du pays dans le sud de l’Algérie s’est avéré être un pas trop loin.

« Ils ont cité une loi de 2008 sur les archives, avec son article n°17, sur la prolifération des armes nucléaires », explique par téléphone depuis Lyon Jean-Marie Collin, l’un des auteurs d’un rapport d’ICAN France sur la question. « En gros, s’ils révèlent l’emplacement des déchets, ils prétendent qu’ils pourraient être utilisés pour développer des armes.

« S’ils commencent à reconnaître ces emplacements et les personnes vivant à proximité qui sont malades, cela pourrait être très dommageable », a-t-il ajouté, soulignant la réticence de la France à signer le Traité sur l’interdiction des armes nucléaires, qui ouvrirait la porte à des réparations environnementales et humanitaires dans le sud de l’Algérie à une échelle significative.

Le problème a été aggravé par l’attitude des gouvernements algériens successifs qui, à part quelques cris de colère occasionnels, comme ceux émis par le président algérien Abdelmadjid Tebboune à la mi-mars, ont préféré se concentrer sur la barbarie de la colonisation française plutôt que de mettre en place des soins de santé et une aide humanitaire significatifs dans la zone par les tests.

Selon M. Collin, cela s’explique en grande partie par le mythe d’origine que les gouvernements algériens successifs continuent de colporter, à savoir que les forces militaires et politiques du pays ont éjecté la France en bloc du pays en 1962. Agir autrement, a-t-il dit, risquait de remettre en cause un accord qui permettait aux Français de rester et de tester des armes connues pour être mortelles.

« Alger a vraiment fait si peu. Toute cette question est un gros problème pour eux », a déclaré M. Collin, la frustration dans sa voix devenant évidente. « Bien sûr, ils critiquent beaucoup, mais ils n’ont jamais vraiment abordé le problème, ni pris la responsabilité de celui-ci ».

À Tamanrasset, Abdelkrim sourit ; il a déjà entendu cela et peut être sûr qu’il l’entendra encore. « Nous sommes habitués à la conversation politique qui change en fonction des circonstances », dit-il, poursuivant en évoquant les récents efforts français de réconciliation.

« L’espoir est toujours là », dit-il, « Je suis plein d’espoir et je crois que la bonne chose et la vérité finiront par éclater. »

The Independent a contacté Patric Durel, le conseiller présidentiel français pour l’Afrique du Nord et le Moyen-Orient, mais n’a pas encore reçu de réponse.

The Independent, 24 mars 2021

Tags : Algérie, France, essais nucléaires, colonisation,


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